阿茲海默症

2020/8/27
歡迎收聽「科學人關鍵字」。

年紀大了,難免忘東忘西。從前人們總以為,記憶力衰退是老化的正常現象,不過由於相關醫學研究越來越多,我們對於年長者的健忘、表達困難、搞不清楚方向等等,有了更多的解釋,老人家可能罹患了失智症!

但是上面這些症狀,像是記憶力衰退,特別是短期記憶的喪失,也會發生在不到60歲的人身上,並且他們也很快出現語言障礙、容易迷路、認知能力喪失、性格改變、無法控制行為等等的症狀。類似剛剛說的這些失智症狀,早在19世紀初,就由德國醫生,同時也是神經科學家的阿茲海默(Alois Alzheimer),首先在一些中年病患身上看到。

是的,今天的科學人關鍵字,就是「阿茲海默症」。現今的失智症患者中,有大約60~70%是屬於阿茲海默症這一類型,其中有4~5%在65歲以前病發,是「早發型阿茲海默症」

阿茲海默症的確切病因,至今仍然不明,有很多假說。當年,這位德國醫生阿茲海默研究了好幾個病例,他並且在過世患者的腦中,用顯微鏡觀察到一些細微的病變:這些病患的大腦神經元之間,有一些蛋白質堆積而成的斑塊,這些蛋白質稱之為「β類澱粉蛋白」;而在神經元內部,則堆積著由「τ蛋白」組成的絲狀纏結。

科學家懷疑是這些堆積、纏結的蛋白質造成大腦神經元的損傷,於是細胞壞死、腦部萎縮,所以才導致失智。後來科學家更發現,β類澱粉蛋白是一種摺疊錯誤的蛋白質。我們正常的細胞中,原本有一套可以清除異常蛋白質的機制,但很顯然這個系統,在阿茲海默症患者的體內失靈了!

阿茲海默症這個疾病雖然不會直接致死,從發病顯現症狀,到最後患者因喪失行為能力、生理機能快速衰退,最終死亡,病程通常不到10年。對於阿茲海默症的患者與家屬來說,折磨人的不一定是病痛,而是回憶的消退、尊嚴的喪失。

1990年代,β類澱粉蛋白的相關證據越來越多,也成為主流假說,科學家根據這個理論,投入極大的心力來研發治療的藥物,就算不能治癒疾病,至少也能延緩病程。然而將近30年了,幾個已進入臨床試驗的藥物卻未見明顯療效。有一些科學家開始檢視其他的可能因素,尋找新的治療策略。

家族遺傳、基因變異之外,大腦中的免疫反應、女性更年期體內動情素的變化,甚至空氣污染中我們俗稱PM2.5的懸浮微粒,都可能是阿茲海默症的致病因子。如果治療藥物研發不易,我們有沒有可能在症狀顯現之前,就加以預防呢?

據估計,如今全世界至少有3000萬人罹患阿茲海默症。等到症狀顯現,做完認知能力測驗、腦造影確診,為時已晚。排除生活中可能的致病因子,充足睡眠、健康飲食與適當的腦力訓練,或許還可以有些預防效果。2020年8月號的《科學人》雜誌,與你一起關心「阿茲海默症的明天」。

謝謝你的收聽,我們下次「科學人關鍵字」再見囉~~
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