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科學人新聞

用網路講電話

2007/03/16 葛羅斯曼(Wendy M. Grossman)
英國電信在網際網路協定上投下全部賭注

重點提要

英國電信公司(British Telecom)預計花費上億元,將他的用戶使用的公眾交換電話網路,全面換網際網路協定(Internet Protocol, IP)網路,英國電信的確下了一個極大的賭注!

更適合的通訊方式:英國電信的公眾交換電話網路將改用網際網路技術。


英國電信公司(British Telecom)預計花費100億英鎊(約新台幣6450億元),從現在到2011年這段時間,將2200萬名用戶使用的公眾交換電話網路完全換成網際網路協定(Internet Protocol, IP)網路,這是電信業中最大的計畫專案。英國電信將它稱為21世紀網路(21st-century network, 21CN)計畫,並且於2006年11月28日首度在威爾斯的卡地夫試行單一地區的更新。完整服務預定在2008年正式上路。


英國電信是天才還是瘋子?這項計畫的龐大花費和規模,在在顯示這是個很大的賭注。21CN的企業發展總監科克蘭(Ralph Cochrane)表示,這兩種意見都有,他說:「我想我們正在慢慢證明自己沒有瘋。」有些公司例如義大利電信已經在長途骨幹網路上使用IP技術,實現了英國電信的部份理想。科克蘭宣稱:「不過還沒有任何公司淘汰整個網路,換上閃閃發亮的新IP網路。」


網際網路協定的設計是為了能有效率地傳送資料。它並非像傳統電話網路那樣,開通一條專用線路,在語音通訊期間禁止其他服務使用該線路。IP是把一通電話的聲音串流切割成封包,這些封包各自獨立地透過網路傳送出去,到目的端再組合起來。如此一來,同樣的頻寬便可提供更多通電話共用。Skype、Vonage及其他網際網路語音通訊(VoIP)業者的服務都是靠IP運作的。


根據科克蘭的說法,英國電信之所以需要進行這樣的轉變,是由於網路種類激增,在管理上不但過度複雜且成本高昂。過去每當一項新穎的科技如數位用戶線(DSL, ISDN)出現、或是特定單位(例如銀行)需要特殊應用時,這些大電信公司通常都是再建一套獨立的新網路。英國電信目前擁有16個全國網路,包括語音、整體服務數位網、數位用戶線及專線等。


21CN計畫將利用數百個多重服務存取點(multiservice access node, MASN)的硬體設備,將這些網路整合成單一網路;這些設備能用來控制所有種類的連線,取代今日幾千種令人眼花撩亂的交換設備。在21CN上,數位用戶線(可用頻寬取決於使用者數目)及專線(固定頻寬及服務)的不同,只在於軟體告知MSAN應提供的服務類型。這項計畫中,唯一不會更動的,是交換機房到用戶住處之間「最後一哩」的實體銅線路。隨著個人及商業使用上的相關改變,新的網路應該能為英國電信每年省下10億英鎊(約新台幣648億元)。


在新網路上,所有的電話都將連到MSAN。拿起話筒,最近的MASN就會送訊號到40部電話伺服器中的一部,該伺服器就會提供撥號音並接受撥號。如果撥進來的號碼不在第一部伺服器的處理範圍內,它就會通知另一部伺服器建立連線,不過該通電話的資料封包是直接由MASN負責傳送。


傳統的VoIP缺點是聲音品質。然而科克蘭表示,21CN使用多重協定標簽交換(multi-protocol label switching)的標準,基本上是依據封包標頭中註明的標籤來決定傳送路徑。電話或電視節目的標籤會指示網路不得延遲傳送封包,但遺失一部份無妨。而電子郵件標籤的效果可能是:「這封包比較不急,不過一個也不能掉。」只要這個系統的IP連線流量不滿載、連線品質高,應該可以確保21CN的通話品質聽起來就像舊網路一樣好。


根據英國電信的報告,在卡地夫的初步測試沒有問題,不過那是在單一地區更新幾百條線路的狀況。該公司預定4月會在多個地區試行,這次嘗試就大得多了,屆時將可證明英國電信是天才還是瘋子。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2007年第61期3月號】


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