露西的女兒 最古老的幼童化石-科學人雜誌
科研專輯

露西的女兒 最古老的幼童化石

2007/01/08 黃凱特 (Kate Wong )
新發現的阿法南猿人骨架,再度引發專家辯論:人類的行走姿勢是如何演化的?

重點提要

新發現的阿法南猿人骨架,再度引發專家辯論:人類的行走姿勢是如何演化的?
阿法(Afar)這片乾旱的不毛之地,位於衣索比亞的偏僻地區,一直是古人類學者最愛去的化石獵場。有一度,許多人族動物都在那兒生活。所謂「人族」(hominin),是指人與黑猩猩的始祖分化之後,人這一支裡的所有物種。阿法這地方很出名,也許是因為「露西」(Lucy)就是在那兒出土的。露西是生活在320萬年前的人類祖先遺骸,屬於南猿人屬阿法種(簡稱阿法南猿人)。現在,學者又在迪奇卡(Dikika)這個地方發現了一具教人驚豔的阿法南猿人骨架標本,距露西出土地點,不過四公里。露西過世時,已經成年,新化石是一個女孩的遺骸,她雖然生活在330萬年前,大家卻叫她「露西的孩子」。

其他那麼古老的人類祖先化石,沒有一具比她更完整;連露西都比不上。此外,迪奇卡出土的化石是最古老的人族兒童骨架,它給了科學家一個空前的機會,研究我們遠古親戚的發育過程。美國亞利桑那州立大學人類起源研究所主任約翰森(Donald C. Johanson)評論道:「要是露西是20世紀最偉大的化石發現,這個孩子就是21世紀到現在為止最偉大的發現。」著名的露西正是約翰森在1974年11月底發現的。

孩子臉:這個最近公開的阿法南猿人化石,暱稱「賽蓮」,死的時候只有三歲。賽蓮的骨架比著名的露西還完整,例如露西的頭顱大部分都沒找到,賽蓮的不僅保存下來,而且完整的不得了。





衣索比亞籍古人類學家阿連賽吉德領導的團隊,發現了賽蓮。當時她的骨架大部分包藏在一塊砂岩中。







幸運兒

2000年12月10日下午,由阿連塞吉德(Zeresenay Alemseged)率領的化石獵人(搜尋化石的人)發現了那個孩子的化石。當時阿連塞吉德是人類起源研究所的博士後研究員,現在他在德國萊比錫的馬克士普朗克演化人類學研究所服務。一開始,化石的小臉只有一部份露出地面,大部份骨架仍然藏在一個甜瓜大的砂岩中。但是,阿連塞吉德回憶道:「我立刻就知道,那是人的化石。」因為它的眉骨平滑、犬齒小,還有其他類似人的特徵。不過,進一步的鑑定,得等到化石全部取出後才能進行。而從石頭裡取化石,就費勁兒了,必須小心翼翼,以牙醫用的工具將化石周圍混凝土似的石質一點兒一點兒修理掉。

阿連塞吉德花了五年才把這孩子的關鍵形態特徵修理出來;許多骨骼仍在岩石中。儘管如此,這個化石已經提供了寶貴線索,讓專家對阿法南猿人有了新的認識──大部份專家都認為,阿法南猿人是我們這一屬(人屬)的祖先。2006年9月21日,阿連塞吉德與他的團隊在《自然》發表了兩篇報告,描述這個化石,以及遺址的地質、古生物學脈絡。同時,他們在衣索比亞舉行記者會,宣佈這個發現,並為這個孩子取名為「賽蓮」(Selam)──在衣索比亞的幾個原住民語中,「賽蓮」的意思都是「和平」──祈望正在阿法地區交戰的幾個部落,能走向和平。

這副化石人骨,大概是個三歲女童的,包括一個完整的頭骨、整副軀幹骨,只有肢骨不全。連不比夏威夷堅果大的膝蓋骨,也保存下來了。許多骨頭沒有散開,仍然保持原有的關連。這麼完整的人類祖先化石實在很罕見,孩童的化石更罕見,因為孩子的骨頭脆弱多了,不易保存下來。這麼完整的兒童骨架化石,只有距今五萬年前的一個尼安德塔小孩比得上。


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