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科學人新聞

青光眼的免疫療法

2006/01/23 明克爾(JR Minkel)
自體免疫真的能對抗神經細胞的退化嗎?

重點提要

過去都認為青光眼主要是由於眼壓過高,壓迫到視神經所引起﹔現在則逐漸認定是一種神經退化的現象。以色列的科學家史瓦茲發現,透過人體對於特定T細胞的自體免疫,可能是一種新的治療與保護的方式。

在2002年,一項針對阿茲海默症疫苗所進行的臨床試驗,因為數名病人的腦部出現發炎而中途叫停,這都怪免疫系統對身體發出全面攻勢所致。現在有些研究人員認為,誘發輕微的自體免疫反應,其實可以保護中樞神經系統,免於青光眼、脊椎損傷、帕金森氏症和阿茲海默症等各種神經退化現象。任職於美國奧馬哈內布拉斯加大學醫學中心的詹德曼(Howard Gendelman)指出:「這是目前非常熱門的議題。」


一切要從青光眼講起。過去都認為青光眼主要是由於眼壓過高,壓迫到視神經所引起;現在則逐漸認定是一種神經退化的現象,由受傷的視神經和健康腦細胞所引起。早在猴子的實驗之前,科學家就已經看到這個現象。任職於以色列雷荷弗特魏茲曼研究所的神經免疫學家史瓦茲(Michal Schwartz)曾在1990年代後期觀察到,破壞大鼠視神經的一小部份,可以產生很大區塊的病變細胞。她和同事也發現,免疫系統中的攻擊手T細胞,會聚集在傷口的附近。


這個匯集現象是凶是吉,令人好奇。研究人員將不同形式的T細胞注入視神經受傷的大鼠中,意外的發現,當給予大鼠針對髓鞘(也就是包覆神經元的脂肪鞘)的T細胞,有功能的視網膜神經節細胞存活下來的數量,是注射其他T細胞的三倍。在後續的實驗中,經由基因改造而缺乏T細胞的大鼠,還有無法對髓鞘產生自體免疫的大鼠,牠們的青光眼症狀都比正常的大鼠嚴重。


將針對髓鞘的T細胞注入人體中,很可能會引發腦部的發炎反應,所以史瓦茲進而尋找可以引發輕微反應的藥物。Copaxone是一種胜藥物,已核准用來治療多發性硬化症。因為人體會對其產生免疫反應,且針對髓鞘會有輕微的反應,所以剛好適用。而且齧齒類在視神經受損後,經注射Copaxone,相較於未經過療程的對照組,也真的能夠保留更多的視網膜神經節細胞。


史瓦茲認為這個反應是一種自然的「保護性自體免疫」,而且極力主張將其用為保護腦部疾病的治療方式。她進一步強調,過多的自體免疫會導致腦部疾病,但太少又會加重神經的退化。德國馬廷斯里馬克士普朗克神經生物學研究所的研究員魏克爾(Hartmut Wekerle)認為:「這是個很美的假說。」但確實在神經免疫學界有兩極的評價。美國波士頓布里根婦女醫院神經疾病中心的韋納(Howard Weiner)說:「我認為史瓦茲的理論是對的,因為在許多動物模式中都已證實,在人體內很有可能成功。」這在詹德曼2004年的報告中更進一步佐證。他們以帕金森氏症為疾病模式,將抗Copaxone的免疫細胞轉植到小鼠體內,做為保護神經元之用。


然而,相關實證結果並不一致。俄亥俄州立大學的脊髓研究學者波卜維奇(Phillip Popovich),便無法重複史瓦茲的實驗中,以轉移的T細胞來保護脊髓組織的實驗結果。波卜維奇表示:「我們得到的結果和傳統的看法一致,那就是產生了更多的問題。」他認為,兩者的差異在於選用的實驗模式不同所致,這也顯示這種治療方式,沒能有效到可以治療脊髓損傷。


英國南安普敦大學的神經病理學家裴利(V. Hugh Perry)認為,許多在小鼠身上可以治癒的疾病,至今仍舊困擾著人類。而且每個人的免疫反應是有差異的,這和實驗室中豢養的大鼠不同,也使得疫苗注射時會引發有害的自體免疫反應,就像那個腰斬的阿茲海默症疫苗的臨床試驗。然而裴利也認為,在某些情形下,由於「發炎的調控機制並沒有那麼精確,如果能夠誘發T細胞去產生抗發炎分子的話,那可能會是件好事。」


在全面進行保護性自體免疫治療之前,詹德曼卻已經看到許多阻礙,他說:「這情形是如何發生的,仍像是個黑盒子。」然而這些正面的研究成果已經引發生技產業的興趣,以色列的帝瓦製藥公司(Teva Pharmaceutical Industries)已著手以青光眼疾病模式和其他神經退化疾病,來研究用Copaxone和類似胜來治療的可行性。如果這家公司能夠進行到臨床試驗的階段,或許這個黑盒子就能解開。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2006年第48期2月號】


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