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暫時停止一秒鐘

2005/12/23 葛羅斯曼(Wendy M. Grossman)
時間與地球自轉即將分道揚鑣了嗎?

重點提要

目前人類的計時方式,折衷於最精準的原子鐘計時,以及用太陽位置來考量的傳統計時。期間的誤差,自1972年以來,都以潤秒的方式來解決。現在科學家欲廢除潤秒,尋求不用「暫停」的形式。日後,或許官方計時不再是依據日與夜的遞嬗,而可能是原子。
今年的新曆年,將會在寒冬中晚一點點到來。原因是:為了讓曆法配合上地球自轉的腳步,我們得多加一秒鐘。潤秒已經不是新鮮事,自1972年以來,我們已經在6月30日或是12月31日這兩天,共加了22秒。但是在今年11月的會議中,聯合國負責發佈標準時間的「國際電信聯盟」無線電通訊部門聲明,這也許是最後一次潤秒了。天文學家、歷史學家及其他許多學者,皆對於往後即將廢除潤秒感到苦惱,並且對於時間配合地球自轉的議題,展開熱烈的討論。為了這一秒鐘,人們會花多少時間討論?美國國家標準與技術局(NIST,位於科羅拉多州波爾德市)時間與頻率部門的物理學家列文(Judah Levine)表示:「這場論戰已經進行五年了。」廢除潤秒的消息在今年7月才公諸於世,多虧德國法蘭克福「地球定位中心」的主任甘比斯根據「國際地球自轉與參考系統服務(IERS),給予各界計時官員的一封郵件。這個機構負責決定何時潤秒。潤秒之所以必要,是因為地球自轉逐漸以不規則的速度減緩。自轉的改變則因為月球產生的潮汐力,以及因地球外核液體攪動和大氣蒸發循環(赤道蒸發的水氣於地極凝結成冰,並週期性融化)產生的慣性效應。目前我們的計時系統是一種折衷方案,...

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