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重返軌道,發射!

2004/11/23 阿爾珀特(Mark Alpert)
NASA藉由精簡太空梭任務的類型來提升其安全性

重點提要

自從2003年2月哥倫比亞號的空難意外之後,NASA暫停了軌道的飛行任務。終於,2005年3月發現者號即將升空展開首航。NASA己經重新設計過飛行機具,以避免重演類似的慘劇。
在美國甘迺迪太空中心的軌道太空船處理廠(Orbiter Processing Facility)內,NASA的技師正在為發現者號太空梭做飛行前的準備,並預計將於2005年3月發射升空。發現者號是自從2003年2月的哥倫比亞號空難之後的首次軌道飛行任務,NASA己經重新設計過飛行機具,以避免重演類似的慘劇。但是因為並非所有建議修改的部份都已於此次首航中安裝完成,所以將限制太空船所能夠執行的任務種類。NASA將史無前例地,從聯結太空梭和其外部燃料槽的金屬支架上卸除發泡絕緣體;當哥倫比亞號發射升空時,機翼被一塊大約770公克的發泡絕緣體砸了一個洞,導致在重返大氣層時,超高溫的氣體灌入機體內。為了防範發泡絕緣體從外部燃料槽的其他部位剝落,NASA在發現者號的機翼上加裝了感應器,用以偵測異物的撞擊,並將裝設數位攝影機來觀察在空過程中脫離太空梭的燃料槽。然而,其他的安全措施要實行起來卻是困難重重。在2003年8月的報告中,哥倫比亞號失事調查委員會(Columbia Accident Investigation Board)促請NASA趕緊設想方案來檢驗太空梭在軌道上時的情況,並能針對所發現的嚴重損...

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