黑虎凸顯瀕危跡象-科學人雜誌
遺傳學

黑虎凸顯瀕危跡象

2022-01-01 拉曼(Spoorthy Raman)
這種大型貓科動物的罕見條紋,顯示了棲地破碎化。


老虎確實可改變牠們毛皮的條紋,印度西米利波的老虎保護區就有多隻老虎變裝。牠們因遺傳突變而使條紋異常粗寬且併合,稱之為黑虎。一世紀前當老虎數量眾多時,黑虎相當罕見,然而現在西米利波虎群卻有1/3為黑虎。2021年9月《美國國家科學院學報》(PNAS)的一篇新論文指出造成這種獨特條紋模式的遺傳成因,並揭露瀕危貓科動物的演化進行式。


印度國立生物科學中心的研究人員為在動物園出生的三隻黑虎和毛色典型的父母進行基因組定序,追蹤到taqpep基因一個微小的改變造成了黑虎的條紋模式。接著他們耗費數個月行走1500公里,在印度各叢林採集老虎的糞便、毛髮、血液和唾液。分析這些樣本有助於確認這個遺傳改變的普遍性,以及為什麼在西米利波保護區外的老虎不具這種變異。


科學家已經知道taqpep的變異,會造成貓的寬紋和帝王獵豹獨特的大斑塊條紋,不過這些圖案非常罕見,需要父母的基因都帶有對應的突變。新研究發現,西米利波12隻老虎的樣本中有10隻帶有至少一個特定變異的taqpep,其中四隻是具有兩個變異基因的黑虎。值得注意的是,保護區外採集的395隻老虎的樣本中沒有任何樣本帶有突變基因,顯示西米利波保護區的虎群相當孤立,不曾與保護區外的老虎交配,這群老虎已經保持遺傳改變久達數代。論文第一作者、分子生態學家薩葛(Vinay Sagar)說:「這是令人驚訝的發現。」......


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