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醫學

當免疫系統敵我不分

2021-12-01 費雪曼(Josh Fischman)
本該保護身體的免疫系統為何成了病因?憑藉遺傳學和生化科技的新發現,科學界現正發展更完善的療法。

重點提要

  1. 罹患自體免疫疾病是長久的苦痛,傾聽病患的心路歷程、投入研究經費,才能從根本了解並解決病患真正需求。
  2. 多樣化的病徵使得這類疾病的定義處於模糊地帶,近年學界根據致病機制從已知疾病中分類出至少80種。
  3. 一般認為失控的免疫系統導致自體免疫疾病,近年發現其他因素也可能是源頭,包括受攻擊的器官有時反而會「自找傷害」,以及異常基因、腸道微生物和環境污染。
  4. 女性自體免疫罹病率遠高於男性,且症狀在各重要生理階段有所不同。激素濃度劇烈改變、X性聯基因活化等都可能增加女性罹病風險。
  5. 傳統治療多採用類固醇藥物壓制失控的免疫系統,卻也造成強烈副作用。現在研究致力於精準療法、講求早期預防或開發非藥物療法,期望降低藥物帶來的傷害。
  6. 據估計,台灣每10萬人就有超過101人罹患自體免疫疾病,前三名分別是類風濕性關節炎、乾燥症與紅斑性狼瘡。免疫科醫師建議早期治療更有機會減少器官的不可逆損害,重拾生活品質。


安妮是我朋友約翰的小妹,她在11歲時生病了。那時我年紀還小,當約翰說她得的病是狼瘡時,我不明白那有多嚴重。我不知道安妮自己的細胞正在攻擊她的身體,有時攻擊腎臟、有時是肺臟。約翰說,她的臉變得很腫,因為必須吃很多類固醇藥物,而當約翰和我得到流感或一般感冒,沒有太大不適,她卻可能病得很重,這是類固醇的副作用。安妮偶爾會請長假,有時會疼痛不堪。她長大後,在地方政府和熱愛的兒童劇院上班。不過,安妮從未完全擺脫狼瘡的糾纏,她在49歲那年過世了。


許多人罹患這類疾病。狼瘡是一種自體免疫疾病,患者體內負責保護身體的免疫系統叛變,並試圖摧毀器官。自體免疫疾病至少有80種,根據美國國家衛生研究院(NIH)的估計,美國有將近2500萬人受這類疾病所苦,而且人數漸增。舉凡眾所周知的第一型糖尿病和狼瘡、鮮為人知的高安氏動脈炎,都屬於自體免疫疾病。


這類疾病的死亡率甚高,研究卻不夠詳盡,有鑑於此,本期特別報導著重於這些疾病相關的新發現。關於這類疾病的病因,目前科學家正提出不同於過去一世紀醫學教條的新想法。現在,研究人員也提出理論來解釋自體免疫患者性別為何嚴重失衡(近80%是女性)。立基於對免疫系統更深入的了解,這些醫學進展正引導出更完善的治療方式。雖然進展仍緩慢,但排除了過去比疾病本身更糟糕的無效療法,並且帶來了新希望。


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