科學人雜誌
古生物學

恐龍血中的寄生蟲

2021-02-01 巴拉紐克(Chris Baraniuk)
這類微小生物可能引發泰坦巨龍的 腿骨嚴重病變。

▲罪魁禍首:造成泰坦巨龍骨頭病變的元凶可能是蠕蟲狀寄生蟲。

大約8000萬年前,在現今巴西有隻生病的泰坦巨龍一拐一拐走著,已時日無多。牠的腿骨嚴重病變到呈海綿狀,而可能的元凶是:跑進牠血管中的蠕蟲狀寄生蟲。


巴西北里約格蘭德聯邦大學的研究人員吉拉爾迪(Aline Ghilardi)和同事檢查這隻泰坦巨龍骨頭的表面,並進行電腦斷層掃描,確認牠未罹患癌症和結核病。他們最後的結論是,牠得到一種罕見的骨髓炎,最終導致嚴重的發炎症狀。當他們以高解析度顯微鏡觀察化石切片時,發現驚人的可能致病原因:約有70條身長和塵蟎差不多的小蟲化石遺骸散佈在這塊骨頭的血管腔內。


吉拉爾迪說:「我們震驚不已,任何事物都無法與之相比。」據她所知,過去從未在恐龍骨頭化石中發現這樣的生物。她的團隊發表在今年2月《白堊紀研究》的論文提到,這些「小蟲」可能是古寄生蟲,牠們的存在引起恐龍的發炎反應。然而,研究人員表示,細菌、真菌和單細胞原生動物也可能會造成骨髓炎。


這些蠕蟲狀小蟲的結構類似史前寄生蟲Paleoleishmania,但體型大了10~100倍,後續研究會再把更多種寄生蟲加入比較......


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