科學人雜誌
生態學

小蟹大軍削減沼澤地

2021-02-01 李文斯頓(Stephenie Livingston)
海平面上升使小型螃蟹也能澈底改變沼澤地貌。
▲不容小覷:橫貫美國薩佩洛島鹽沼的潮溝(1),因紫色相手蟹(2)而持續擴大。


美國薩佩洛島(Sapelo Island)位於喬治亞州海岸線中間點,有1600多公頃鹽沼環繞,長著大片茂密草叢,總在時令轉涼之際閃耀金黃色彩。但這座美麗的堰洲島正面臨氣候變遷帶來的嚴峻影響:海水入侵、強烈暴風雨及洪水。


科學家也注意到薩佩洛島在過去幾年來發生了更複雜且不尋常的現象,一種不曾受到注意的穴居蟹突然啃光了沼澤的帶狀草地(cordgrass),在美國南部沿海,這類植被能把沙土留在沼澤中,並保護脆弱的物種。小小的紫色相手蟹(Sesarma reticulatum)似乎正在削減這座堰洲島的沼澤──沼澤逐漸破碎化。


耶魯大學碳遏制實驗室的生態學家兼研究計畫主持人克羅提(Sinead Crotty)使用了航照圖,記錄紫色相手蟹對美國東南沿海沼澤地的影響。為了研究造成這些改變的原因,克羅提和同事結合了航照圖的分析結果、歷史潮汐資料以及海平面上升的數值模型。


發表在去年7月《美國國家科學院學報》(PNAS)的這項研究顯示,這些螃蟹正逐步啃食潮溝前端的帶狀草地,因而改變了海平面上升對鹽沼的作用。研究人員說,氣候變遷引發海平面上升,導致沼澤土壤軟化,為紫色相手蟹創造了理想的挖洞條件。螃蟹的活動增加,潮溝隨之變長並加寬,加速沼澤的土壤流入海洋。多年來,這個過程使得原本有著大片連續草地的沼澤,因螃蟹啃食形成的潮溝而破碎化。


這一發現挑戰了存在已久的典型模式:只有水流、沉積物、植物和人類活動(而非動物)才能形塑海平面上升對鹽沼的影響。研究人員說,紫色相手蟹可能是第一種鑑定為因氣候變遷而具有關鍵物種地位的生物,在其生態系中具有不成比例的重要性和影響力。而這不太可能是最後一個案例。克羅提說:「這種小型生物,直徑只有2.5~5公分,卻可以改變從Google地球的影像中能看到的一大片沼澤地貌,真是難以置信。」.....


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