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探索太空能凝聚人心?

2021-02-01 歐瑞斯克斯(Naomi Oreskes)
有機會,但是理由出人意料。


1958年1月31日,美國把第一枚人造衛星送上太空。當載運衛星的丘比特C型火箭穿過上層大氣時,弗羅里達州卡那維爾角的工程師是「又叫又跳又歡呼」。美國國家科學院則「擠得水洩不通,人群爭睹美國第一枚衛星『探索者一號』升空。」


但美國人如何看待後續發展?許多人認為美國航太總署(NASA)1950年代後期與1960年代的計畫極受歡迎,阿波羅計畫把原本要分崩離析的美國人凝聚起來。在民心渙散的此時此刻,重啟太空探險計畫以團結人心,是頗為迷人的想望。


遺憾的是,太空計畫未曾凝聚美國人的向心力,出乎許多人的想像。儘管科學家為探索者一號雀躍不已,美國卻有相當多的人反對後續的載人太空飛行計畫,認為既燒錢又危險,象徵意義居多。美國軍方許多高層也反對載人太空飛行,寧願把資源挹注在火箭推進與導引的重要挑戰,方為新一代洲際彈道飛彈計畫的要務。


探索者一號升空時的美國總統艾森豪不認可太空競賽的概念,因為「競賽」意味著倉促,可能造成浪費。此外,儘管經常有人主張太空優勢會轉化為軍事優勢,艾森豪卻認為既有核武與傳統軍力就可充份保衛美國,他在任期晚年斥責阿波羅計畫是「噱頭」。


接著還有財政問題。在美國總統甘迺迪與詹森任內,NASA預算暴增,阿波羅計畫成為美國史上承平時期最大的開支,美國國會對此益發不耐。NASA於1964年的預算為51億美元,1965年為53億美元。美國民主黨欲擴增經費解決社會問題,共和黨欲削減聯邦政府的支出,都因此受到掣肘。


美國人民也感到困擾。1960年代整體民調顯示,美國大多數人不相信阿波羅計畫值得花大錢。但美國登月成功後,先前的懷疑論便多半拋諸腦後。阿波羅計畫走入歷史之際,人們的喜好卻日增。根據1989年一次民調,77%的美國人認為登月花的錢相當值得,反觀1979年只有49%同意此看法。或許凝聚人心的其實是「太空」這個概念,尤其在懷舊光輝的加持之下。又或許單單成功本身即勝過一切:成功登月之後,美國人便認定值回票價......


# 關鍵字:科學焦點太空人造衛星NASA
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