巨型翼龍飛天秘訣-科學人雜誌
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巨型翼龍飛天秘訣

2020-04-01 撰文/哈比(Michael B. Habib)
牠們頭大身體小、體重遠超過現生鳥類,究竟是如何飛上天? 近年來古生物學家藉由化石和數學模型,試圖解答長久以來的翼龍謎團。
距今2億5100萬年到6600萬年前的中生代(Mesozoic era),又稱恐龍時代。雖然恐龍是當時的陸地霸主,但牠們並未統治天空,而是由另一群完全不同的野獸──翼龍(pterosaur)主宰。翼龍是第一群演化出動力飛行能力、征服天空的脊椎動物,而且遠早於鳥類。牠們稱霸天際長達1億6000萬年,在6600萬年前的白堊紀晚期,與非鳥類恐龍一起消失。與任何現生或滅絕動物相比,在那段時期內,翼龍演化出最極端的適應構造。在這些空中掠食者之中,最小的體型和雀鳥相當,最大者的翼展和F16戰機一樣長。許多翼龍的頭比身體大,宛如飛行的巨嘴死神,盤旋在大陸和海洋上空,沒有任何中生代動物能在牠們的目光下倖存。恐龍演化出現生鳥類,翼龍卻沒有留下後裔,古生物學家只能透過化石來了解牠們。然而化石記錄殘缺不全,我們只能窺見翼龍昔日的輝煌,並對牠們奇特的解剖構造和乖舛的命運產生許多問題。這些謎題困擾了古生物學家數十年,現在我們結合新的化石發現和數學模型方法,簡化解剖構造,從而利用方程式估算力量、體重和速度等物理性質,終於獲得新見解。科學家發現,翼龍比我們想像的更奇特迷人。有翼巨獸其中一個長久未解的謎題是:體型最大...

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