科學人雜誌
古生物學

巨大的變身怪客

2017-11-01 斯尼德(Annie Sneed)
已滅絕的古老生物「脈形類」提供多樣化大型動物起源的線索。
2000年代初期,古生物學家在加拿大紐芬蘭發掘出奇異景象:古老的化石層包含一種巨大的葉狀海洋生物。其他研究人員過去也曾發現這種神秘的已滅絕生物,稱為脈形類(rangeomorph),這種生物的現身持續挑戰現有的分類系統。如今,科學家相信,紐芬蘭化石和脈形類的近親有助於解答地球生命起源的關鍵問題。脈形類的存活年代可回溯至6億3500萬~5億4100萬年前的艾迪卡拉紀(Ediacaran period),莖狀的身體長出宛如碎形的分枝,柔軟如水母。科學家認為這些生物的大小前所未見,身軀可達到兩公尺長。脈形類滅絕後,地球在寒武紀爆發出多樣的各式大型動物。日本東京工業大學的古生物學家庫西爾(Jennifer Hoyal Cuthill)是研究的共同作者,她說:「在地球歷史上那段時期,脈形類屬於廣泛發展脈絡的一部份。」若能釐清脈形類如何生長成如此巨大,可能有助於提供背景脈絡,了解多樣化大型動物的起源,以及當時不斷變動的地球環境如何影響生命演化。為了更了解這些關聯,庫西爾與英國劍橋大學的古生物學家莫瑞斯(Simon Conway Morris)分析好幾個脈形類化石。這對研究搭檔取得一件保存完好的脈形...

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