還原恐龍本色-科學人雜誌
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還原恐龍本色

2017-06-01 溫塞爾(Jakob Vinther)
過去科學家只能透過猜測,描繪出恐龍身上的繽紛色彩。現在已能利用化石中保存的黑色素還原恐龍的真實樣貌,甚至一窺牠們不為人知的日常生活。
2006年10月的某一天,我坐在美國耶魯大學一間黑暗的實驗室裡,透過電子顯微鏡放大觀看一件來自兩億年前烏賊遠親的墨汁化石。直徑約1/5微米的大量半透明球體在視野中若隱若現,對於不曾受過訓練的人來說,它們看起來可能沒啥特別,但我看得目不轉睛。這些遠古顆粒構造形似黑色素(melanin),現生烏賊和章魚的墨汁顏色正是出自這種色素。也許我不該對兩者的相似度如此驚訝,早在幾年前,研究人員已首次發現墨汁顆粒的化石,不過當我親眼見到時仍不禁大感驚奇。我檢視一件件來自不同地點和時期的頭足類樣本,了解到牠們的墨汁始終如一,完美保存了數億年之久。墨汁自始至終保存得這麼完好,讓我好奇黑色素是否也能保存在其他生物的化石中。頭髮、皮膚、羽毛和眼珠都找得到黑色素,因而呈現紅、棕、灰和黑色調,也可能產生金屬光澤。假如我能在其他化石中找到黑色素,也許就能重新還原恐龍等已滅絕動物身上的色彩。數十年來,科學家一直認為色素很難在化石形成過程中留存下來,少數已知的例子全都來自無脊椎動物的化石,脊椎動物則付之闕如。於是,研究人員只能經由現生動物推測大多數已滅絕動物的體色,導致恐龍的各種重建模型呈現大幅差異,有些是類似爬行類和...

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