科學人雜誌
地球科學

分裂非洲大陸的幕後推手

2014-09-01 比巴 ( Erin Biba )
東非大裂谷真的是由一個超級地函熱柱造成的!
非洲正在一分為二,原因是縱貫非洲大陸東側的東非大裂谷,在數百萬年後的某一天,將會由海洋取代。是什麼原因造成此處地殼板塊的張裂?科學家爭論了數十年。地球物理學家認為,有個超級地函熱柱(superplume)把地核附近的熱往上帶到地殼,證據則是分別位在衣索比亞和肯亞的兩大高原,就是超級地函熱柱向上推擠所造成的。但是地球化學家無法認同這個理論,他們認為這兩大高原分別是由兩個較小且不相關的地函熱柱造成的。美國斯克里普斯海洋學研究所的地球化學家希爾頓(David Hilton)表示:「這兩個理論並不一致,物理和化學之間有斷層存在。」因此希爾頓在2006年和2011年前往東非,看看能否消弭這個爭議。他和研究團隊決定利用裂谷冒出的氣體來確定裂谷是如何產生的。他們戴上防毒面具,爬上位在坦尚尼亞和衣索比亞的火山山頂,並且進入名為「惡魔之風」(mazuku,源自非洲斯瓦希里文)的地熱噴口和窪地,那裡積聚的致命氣體經常造成動物死亡。研究團隊在這些位置蒐集了噴發時形成的岩石樣本,包括橄欖石和水晶,這些礦物內封存了火山氣體。希爾頓回到加州後,在真空狀態下擊碎岩石樣本,釋出封存其中的氣體。他期待能找到氦3,氦的一...

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