小行星守門員-科學人雜誌
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小行星守門員

2003/09/01 納第斯(Steve Nadis)
小行星守門員馬斯登絕不讓我們像恐龍一樣坐以待斃。

重點提要

小行星觀測專家馬斯登緊盯著地球附近的小行星與彗星,判斷它們會不會撞擊地球。馬斯登絕不讓我們像恐龍一樣坐以待斃。
我們的鄰居一天天接近,也越來越危險。在地球和火星之間的小行星帶,有許多速度極快的小行星,其中有些可能會威脅地球。太陽系中有1000~1500顆直徑超過一公里的小行星,及上百萬塊直徑超過50公尺的岩石。小行星觀察報告以每天1萬5000多筆的速度大量出現。這些接近地球的小行星或偶爾出現的彗星稱為「近地物體」(NEO),而追蹤記錄近地物體的艱鉅任務就落在馬斯登身上。他從1978年開始擔任美國麻州劍橋史密森尼天文物理觀測站的小行星中心(MPC)主任。世界各地的天空觀測人員向MPC報告可疑的天象,而MPC再與國際天文聯合會(IAU)合作。MPC負責處理及整理資料、辨識物體、計算軌道、指定暫時名稱,以及每天提供資料。對於特別重要的物體,中心會進行後續觀測並搜尋檔案資料。馬斯登表示:「我們是焦點,所有觀測資料都集中在這裡。」過去25年來,馬斯登負責審閱所有近地物體的觀測報告。在這段時間,整個搜尋工作已由一、兩項簡陋的研究,成長為成果豐碩的高效率國際網路。有時,這項工作也會使他身陷爭論之中,最嚴重的大概就是1998年3月11日發生的事件。當時馬斯登在MPC網站上宣佈,1997年12月發現的一顆小行星(...

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