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考古天文學

古埃及棺木內的星空

2016-02-01 席孟斯(Sarah Symons)、塔斯克(Elizabeth Tasker)
4000年歷史的古埃及棺木裡,繪有神秘的文字和圖案,記錄著星辰的名稱與位置,為死者指引通往未來的重生之路!

重點提要

  1. 古埃及人非常注意夜空中一些特定星星的運行方位。
  2. 好幾具4000年歷史的棺材內側繪有天文學的圖表,正是古埃及人的觀察記錄。
  3. 長久以來認為這些星表的用途是一種時鐘,為夜間的宗教儀式提供適當的時刻,但近來的研究認為,這些星表其實比較像指引死者的地圖,帶領他們前往來世的新生活。


埃及的邁萊維鎮(Mallawi)不是主要的觀光景點之一,它位於勒克索(Luxor)神廟群北方415公里處,搭火車要花七小時的車程。不過本文作者之一席孟斯於2013年5月千里跋涉前往那裡,同行的是她實驗室的博士後研究員柯克勞夫特(Robert Cockcroft),他們希望能見到全世界最古老的天文學記錄之一。過去對於這項記錄的描述都很模糊;不過結果令他們大感驚訝,它確實在那裡,而且不只一件。


「我可以看到手寫字!」柯克勞夫特興奮大喊,當時他在邁萊維歷史古蹟博物館(Mallawi Monuments Museum)的中央展示室內,蹲在一個擺放了棺材的展示箱旁邊,他伸長脖子仔細觀看由支架撐起的木頭棺蓋內側。席孟斯把她的手電筒照向一根細細的橫板,它把所有的木板連接在一起。橫板的表面繪有雅緻的象形文字,代表一個個星星的名稱,席孟斯和柯克勞夫特立刻意識到,那塊橫板是古代天文記錄的一部份。在那一刻之前,沒有人發現那塊橫板的重要性,人們一直把它錯認為棺材的一部份。


考古學家最早開始發現這些有趣的棺材記錄是在1890年代,當時是在艾斯尤特城(Asyut)的古墓群附近發掘墳墓。探險人員打開幾副長方形棺材,除了發現裡面裝有當地貴族的木乃伊遺骸,也注意到棺蓋不只是簡單的木板,內側有非常特別的圖案,或在大多數古埃及棺材上都可看到的宗教文字摘錄。這些特殊的圖畫用井然有序的方式來記錄星星的名稱,標記一整年某些特定星星的運行方位,例如天狼星。


席孟斯是科學史學家,她已經花了20年為這些天文表格進行編列與分析。目前只有27件重見天日,端看是否把一些斷簡殘篇視為一件;其中只有一件不是來自棺材,而是裝飾在神廟的天花板上。大多數表格的製作年代,可回溯到大約公元前2100年。


席孟斯仔細檢視這些表格和其他古代象形文字,同時善用精密的天象儀軟體,希望能重建出古埃及人發展這些表格的方法和原因,並找出建構這些表格所使用的觀察法。到目前為止,她的研究已對現今認為中王國時期(Middle Kingdom period)的埃及人為何要建構這種圖表的流行觀點提出質疑,而最終或許也可協助釐清,這些古埃及的天文學家對夜空裡的滿天星斗,究竟知道些什麼、不知道些什麼。......


延伸閱讀:
古埃及天文學線上資料庫:http://aea.physics.mcmaster.ca
〈星空,多麼的希臘!〉,《科學人》2006年12月號。

# 關鍵字:考古天文學埃及星表星宿民用曆
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