莽原無大象,鼠輩橫行-科學人雜誌
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莽原無大象,鼠輩橫行

2014-09-01 高德曼(Jason G. Goldman)
大型動物可以控制攜帶疾病的小型動物數量。

長久以來,生物學家都認為大象和瞪羚等大型哺乳動物若逐漸滅絕,小型動物就會佔據地球。這些小型動物(例如齧齒類)若不斷繁殖,攜帶病菌的跳蚤也會增加。現在科學家已用實驗證明了這個情境,令人十分憂心,因為這可能會增加人類感染人畜共通傳染病的機會。

這項研究始於20年前,肯亞穆帕拉研究中心(Mpala Research Center)的生物學家著手進行一項大型實驗,旨在了解生物多樣性有多重要。他們把該中心的土地以四公頃為單位分成長條區塊,然後改變每一區棲息的野生動物種類。他們移走了一些區域裡的所有大型動物,例如長頸鹿和斑馬,只留下體重少於15公斤的小型哺乳動物。之後幾年,他們記錄了在這片莽原(savanna)每一區棲息的生物。

美國加州大學聖巴巴拉分校的生態學家楊恩(Hillary Young)利用這些記錄,比較了沒有大型哺乳動物的區域以及不限制任何野生動物棲息的類似區域,看兩者的齧齒類數目有何差異,她和同事發現,前者是後者的兩倍。這項結果發表在5月的《美國國家科學院學報》。

在缺乏大型哺乳動物的區域中,出現了11種哺乳動物,其中以小囊鼠(Mearns's pouched mouse)數量最多,佔所有哺乳動物的75%。一如預期,他們找到攜帶巴東氏菌(Bartonella)的跳蚤,機率也增加一倍。巴東氏菌會感染哺乳動物,包括人類,可能造成重大器官損害。

楊恩說:「改變野生動物的群落可以、也真的會顯著影響疾病風險。」她還表示,我們應該把這項研究結果應用到所有地區,而不只是在非洲莽原。她希望人們能了解保護野生動物也可以保障自身健康,如此一來,也許就會比較無法容忍喪失生物多樣性。


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