科學人雜誌
天文學

透視麥哲倫雲

2013-05-01 克洛斯威(Ken Croswell)
銀河系的衛星星系如何保持年輕時的光彩?
我們的銀河系不只是一個包含數千億顆恆星的巨大螺旋,還有20幾個較小的星系繞著它運行,就像衛星繞行星運行一樣。這個龐大的星系橫亙超過100萬光年。銀河系的眾多衛星星系中,大、小麥哲倫雲這對醒目而美麗的隨從是最生動又最閃耀的。在南半球的天空,用肉眼就可看見這對星系像是一抹微亮的神秘雲霧。由於銀河系的重力會搶走所有衛星星系製造恆星所需的氣體,這使天文學家百思不解,為何大、小麥哲倫雲還能如此明亮、充滿新生的恆星,並擁有孕育恆星所需的氣體與塵埃呢?越來越多的證據顯示,麥哲倫雲先前之所以能避開銀河系的重力,方法其實很簡單,那就是敬而遠之。美國耶魯大學的凱利維雅利(Nitya Kallivayalil)在七年前和同事報告,哈伯太空望遠鏡的觀測資料顯示麥哲倫雲的軌道遠大於先前的估計,本來天文學家認為麥哲倫雲繞行銀河系的週期大約10億~20億年,現在看來至少是40億年或更久。凱利維雅利在2013年2月發表的最新哈伯太空望遠鏡數據,得到麥哲倫雲更精確的路徑,這也使她早先的發現獲得更有力的支持,因此大、小麥哲倫雲極可能是首度接近銀河系,這可以解釋為什麼它們看起來那麼年輕。然而,這兩個星系的光芒總有一天會消失...

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