科學人新聞

拯救加州兀鷲

2012/02/01 李特(Jane Braxton Little)
曾瀕臨滅絕的北美最大陸生鳥類,即將再展雄風。

重點提要

曾瀕臨滅絕的北美最大陸生鳥類,即將再展雄風。
1992年,在圈養繁殖五年後,野生生物學家野放了第一隻加州兀鷲:牠在砂岩峭壁上遲疑地跳了幾步,伸長粉紅色的脖子探向懸崖,再試探地展開近三公尺長的翅膀。在那歷史性的起飛後,又有將近200隻人工孵化和圈養的兀鷲重回野外,並且順利繁衍,全世界加州兀鷲數量從1987年的22隻增加到396隻,大多分佈在墨西哥下加利福尼亞、美國亞利桑那州和加州中南部。當這些巨型食腐動物重新散佈到牠們約1萬8000平方公里的活動範圍時,科學家使用最先進的科技,來引導這唯一從更新世殘存至今的兀鷲物種恢復自我謀生的能力,他們期待這些先進科技和其他創新發明(例如拿能孵化的蛋去換掉不能孵化的蛋),能確保加州兀鷲完全復育。

美國漁業與野生物局兀鷲復育計畫統籌者葛蘭森(Jesse Grantham)從他在加州文杜拉市的辦公室,即可掌握每隻自由飛翔的加州兀鷲的所在位置(可以精準到幾公尺)。他和同事在每隻體重超過七公斤的兀鷲身上裝配無線傳輸器和太陽能全球定位系統(GPS),每隻鳥每天會送出1000多個座標位置,如果某一隻鳥在很長的時間裡送出的座標都在同一地點,就表示牠有麻煩。保育員會深入偏僻的山谷查看生病或死亡的兀鷲,進行一些檢驗,並追查牠們吃的腐肉。GPS資料讓科學家能找到牠們繁殖的洞穴,從而檢查每個鳥蛋的存活能力,甚至用圈養兀鷲產下的蛋來替換無法孵化的蛋。

科學家發現兀鷲面對的生存危險和25年前相同,其中最主要的問題是卡在牠們食用腐肉上的鉛彈碎片。儘管法令禁止在加州兀鷲棲息地使用鉛彈,10隻兀鷲中仍有9隻體內鉛含量過高。其他危險還包括瓶蓋、DDT、高壓電線和偶爾遭射殺,葛蘭森說,這表示「所有造成牠們幾近滅絕的致命因素仍存在環境中。」

不過科學家正用遙測記錄來排除兀鷲面對的各種危險。例如GPS追蹤發現,在加州大瑟爾附近從安德遜峰到太平洋的山谷,是兀鷲的飛行路徑,然而太平洋瓦斯與電力公司(PG&E)在這裡有三條高壓電線,在三隻兀鷲觸電後,這些飛行記錄說服了PG&E從2011年8月開始將電線地下化。在其他地區,科學家與太陽能和風力發電開發商合作,確保他們選址時能避開兀鷲飛行路線。他們也正致力解決鉛的問題,呼籲延長鉛彈禁令並嚴格執行。

科學家將蒐集更多數據資料,他們的計畫包括幫兀鷲裝戴微型電子儀器,記錄牠們的心跳和拍動翅膀的力道,以了解風速和風向對牠們能量消耗的影響。聖地牙哥動物園保育計畫研究所的華萊士(Mike Wallace)說,透過連結飛行資料和氣象數據,科學家正了解兀鷲如何在不同地形地勢間遷移,以及哪些地點最需要保護。

這個每年耗資500萬美元的兀鷲復育計畫,證明加州兀鷲在保護下能在野外成功繁殖並撫育牠們的幼代。葛蘭森和華萊士樂觀期盼,如果能解決鉛的問題,遙測資訊將能幫助未來的兀鷲族群自然生息繁衍。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2012年第120期2月號】


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