總編輯的話  -科學人雜誌
總編輯的話

總編輯的話 <第92期> 

2009/10/01 李家維
當然是特權了,能站在鯊魚灣活的疊層石上,該是博物學家的共同夢想。五年前,澳洲政府頒給我文化獎,獎品是澳洲兩週遊,說是我可以選擇任何想去的地方,於是我列出鯊魚灣為首選。到了西澳首府伯斯,我才知道這個要求確實不小,一架專機載著西澳地質局前局長和我,飛了三小時,在沙漠降落後,換車行兩小時,才抵達這博物學聖地。海水特鹹,沒幾種生物能活於此,退潮時露出一塊塊平頂的疊層石,這是由行光合作用的藍綠菌經年累月形成的。已知最早的細胞化石就出現在35億年前的疊層石裡,世界各地的自然博物館展廳,都用這樣的場景來描繪生命之初。

藍綠菌能行光合作用,代謝反應已相當複雜,必然不是地球上最早出現的生物,在此之前的生命形式為何?始於何時?因為沒有可信的化石記錄,大家就都說不清楚了。科學難題常等同於熱門話題,從七年前的試刊號開始,《科學人》幾乎年年都有主篇章談生命起源的研究新進度。

2002年,〈生命始於礦石〉指出在形成生命的基本化學反應中,礦石是舉足輕重的主角。2003年,〈尋找生命的起源〉剖析科學家如何在古老岩層及火星隕石中找尋早期生命的印記。2004年,〈橘色的天空〉說今天在牛腸道裡的甲烷菌,曾是遠古地球的主宰,是它們溫暖了大氣,為後來的生命鋪路。2005年,〈我們都是火星人?〉聳動討論胚種假說,說生命或前期分子如RNA,可以搭著隕石類的星際特快車,旅行到地球來播種。2006年,〈地球最老的時間膠囊〉由鋯石的證據指出,地球從熔融的岩漿海冷卻到可以擁抱生命,可能是早在意料之外的44億年前。2007年,〈生命起源比你想的更簡單〉提出了反潮流的新看法,說是在歷經無數挫折,仍無以在原生湯裡合成能自我複製的RNA,生命可能是源自於由能量驅動的小分子反應循環,亦即遺傳分子並非生命發展的最開端。2008年,〈異形就在你身邊?〉狂野想像生命在地球上有不只一次的起源,而異形生命就可能在我們周遭,只是我們視而不見。

在這期《科學人》,生命起源的話題又有了革命性的進展,〈地球生命的起源〉介紹這里程碑性的新發現,RNA分子竟然在原生湯裡被成功合成了,它還能自行催化聚合複製,可以樂觀的說,這對檢驗外星生命和創造人工生命都邁進了一大步。

達爾文200歲生日的週年慶將近尾聲,《科學人》推出了「萬物起源」專輯,漫談起源問題:由宇宙開端、生命之初到珍珠奶茶之始,這是我記憶中最生活化的一本《科學人》了。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2009年第92期10月號】


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