當太陽張大嘴巴-科學人雜誌
科學人新聞

當太陽張大嘴巴

2008/10/01 艾培爾(David Appell)
是的,地球最後會被太陽一口吞下。

重點提要

是的,地球最後會被太陽一口吞下。
我們的未來一片光明,而且或許「太光明」了。太陽正緩緩變大、變亮,而且在數十億年之後,會把地球烤乾,讓地球成為炙熱、焦黃的不毛之地。從現在開始76億年之後,太陽的體積會達到最大而成為紅巨星,其表面會擴張,超過地球目前軌道半徑的20%,亮度達目前的3000倍。最後,太陽會塌縮成為白矮星。即使科學家對太陽的結局達成共識,但是對於地球的下場卻還沒有定論。1924年,英國數學家金斯(James Jeans)首度思考在太陽變成紅巨星時,地球將遭遇的命運,當時一群科學家為此爭論不休但仍舊未能得出定論。在某些理論中,地球得以逃脫蒸發殆盡的命運。不過在最新的分析中,地球仍舊難逃一死。答案並非顯而易見,因為即使太陽的擴張程度超過地球軌道半徑(亦即一個天文單位),它在過程中也會喪失一些質量。結果是重力隨著時間遞減,地球也會向外飄移。(在太陽半徑擴張到最大,也就是1.2個天文單位時,它會流失目前質量的1/3。)在這種情況下,地球便有機會不被太陽吞噬。但是還有其他因素會使得情況更為複雜。由於太陽最外側施加在行星上的拉力,會使地球向內飄移,再加上來自其他行星的較小拉力,也會反過來對這個體積逐漸擴大、質量逐漸縮小的...

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