是愛人還是敵人?-科學人雜誌
科學人新聞

是愛人還是敵人?

2008/03/31 惠特菲德(John Whitfield)
新的遺傳證據顯示,現代人與直立人曾有過愛的結晶。

重點提要

新的遺傳證據顯示,現代人與直立人曾有過愛的結晶。

關於現代人類與直立人究竟曾經相互競爭還是共結連理,這個問題數十年來科學家一直爭執不下。目前大部份試圖從人類基因組中讀出史前歷史的科學家相信,我們的基因組並沒有過去其他人種留下的痕跡,我們都是10萬年前離開非洲大陸那群人的後代,之後取代尼安德塔人等人種,種間的混血並不存在。


不過,那些偏好另一種說法的人,現在可以感覺這個議題朝自己有利的方向發展。美國亞利桑那大學的考克斯(Murray Cox)說:「逐漸浮上檯面的證據,並不符合近來單一一次離開非洲的遷徙模型。」考克斯相信他和研究夥伴發現了截至目前為止最明確的證據,指出現代人與直立人(Homo erectus)曾經交配過。直立人大約起源於200萬年前,許多人相信他們是演化成現代人支系的前身。


關於那些攻無不克的非洲祖先的證據,主要來自Y染色體和粒線體的研究。粒線體是細胞內產生能量的胞器,有自己的基因組,而且只經由母親傳給後代。今天DNA序列上的所有變異,都可追溯到非洲大陸,可見得他們在近期有共同的祖先。(缺乏明顯的混血化石證據,也是這項說法的佐證。)


但是考克斯說,現代人的基因組中,有太多讓我們近親的基因躲起來的地方。他和同伴在研究現代人族群遺傳學的過程中,意外發現X染色體上一段叫做RRM2P4的區域。不同地區不同人中,這段區域的差異很大,可以做為早期基因分歧的參考。為了找出RRM2P4基因的起源,研究人員定序了約250人的基因,其中一半來自非洲,另一半則來自中國、中亞、西南歐的巴斯克地區,以及太平洋島嶼。


研究人員根據基因序列間的差異推算當初分支的時間點,歸納出不同RRM2P4變異最近的共同祖先大約存在於200萬年前,差不多是直立人從非洲遷移到亞洲的時候。而且最古老的變異似乎源於亞洲,這種變異現在也幾乎只在亞洲發現。


考克斯相信,年代久遠加上起源於亞洲,是非常有力的證據。根據已發現的化石,直立人應該在亞洲生活到約三萬年前,與現代人出現的時間重疊了1萬5000年左右。考克斯表示:「RRM2P4在直立人化石出現的地方十分廣泛。」他將這項發現發表在今年1月的《遺傳學》。該研究團隊也使用新的統計方法,證明RRM2P4起源於亞洲的可能性比非洲高出許多。考克斯補充道,因為大部份的研究人員都認為我們和我們親緣較近的尼安德塔人間並沒有交換過基因,所以現代人與直立人曾經發生種間混血,其實非常令人驚訝。…


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2008年第74期4月號】


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