醫學

吸病毒防氣喘?

科學家發現,接觸A型肝炎病毒,可以預防氣喘。

撰文/梅爾頓(Lisa Melton)
翻譯/陳儀蓁
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醫學

吸病毒防氣喘?

科學家發現,接觸A型肝炎病毒,可以預防氣喘。

撰文/梅爾頓(Lisa Melton)
翻譯/陳儀蓁
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氣喘和其他過敏疾病的發生,可能是環境清潔得太徹底的結果。


過去20年來,氣喘、花粉熱、濕疹的盛行率大增。根據衛生學的假說,這是工業化國家環境衛生做得太徹底所造成的。這個理論指出,就是因為兒童平常接觸的細菌和病毒太少,所以他們的免疫系統反而會對花粉和頭皮屑等無害物質反應過度。

但是這個假設並沒有辦法解釋為什麼有些人比較容易過敏;也無法說明為什麼有的人即使生活在環境品質較差的地方,也仍然會氣喘。不過現在的遺傳研究,提出了一個過敏形成的可能機制:充斥於污染環境中的A型肝炎病毒,可以保護人們免於罹患氣喘。


目前已經知道過敏主要為家族疾病,因此由美國史丹佛大學醫學院的梅津和迪克魯夫領導的研究團隊,就試圖找出潛藏其中的遺傳因子。梅津說:「我們知道要在人體中找出氣喘的敏感基因,會是非常艱難的任務,所以我們決定將問題簡化,以老鼠做為實驗對象。」他的研究團隊找出了讓老鼠容易罹患氣喘的基因TIM-1


不過研究結果超出研究人員的預期。今年6月於倫敦舉辦的諾華基金會研討會上,梅津解釋說:「TIM-1 同時也是A型肝炎病毒進入人體時的受體。」這是一項重大發現,因為義大利羅馬巴比諾蓋索兒童醫院的馬契卡迪,在此之前就已經發現,接觸過A型肝炎病毒的人,很少會罹患過敏。A型肝炎是藉由帶原者的排泄物而傳播的,會引起黃疸和類似感冒的症狀,患者通常會自行痊癒。


史丹佛的研究團隊發現,人體的史丹佛的研究團隊發現,人體的TIM-1基因有長短兩種變體,有的人身上是長型的,有的人身上是短型的。一項針對375個人所做的研究顯示,攜帶長型基因或得過A型肝炎的人,罹患氣喘的機率是攜帶短型基因者的1/4(美國約有7~12%的兒童有氣喘的毛病)。因此氣喘的預防似乎就決定於兩大因子:遺傳到對的TIM-1 基因,或是得過A型肝炎。


這項令人興奮的結果,強調了氣喘形成過程中基因與環境互動的重要性。在美國,有將近2/3的白人與黑人,以及1/2的亞洲人都攜帶到對的TIM-1 ,再加上感染過A型肝炎的人,如此一來會過敏的人應該少之又少。但是想想1970年代以前,幾乎每個人都感染過A型肝炎病毒,不過今天較為完善的公衛措施,卻讓已開發國家中只有25~30%的人會接觸到A型肝炎病毒。


如果說衛生條件是關鍵,那麼為何都市中兒童罹患氣喘的情形特別嚴重?一個主要理論是說,接觸到蟑螂的排泄物會引發過敏症狀,但這似乎又牴觸了A型肝炎的理論和衛生學的假說。不過馬契卡迪又指出,在20世紀,貧窮地區排泄物的污染問題已經改善了,世界各地都一樣。他歸納說:「這些孩子運氣不太好,都已經遺傳到過敏體質了,還要暴露在環境的過敏原中,例如蟑螂、老鼠、塵和香菸等。」


英國牛津威爾康信託所屬人類基因中心的庫克生說:「感染到A型肝炎是衛生學假說的一個可能機制」,而梅津的研究團隊是做出了「一些有趣的東西,不過還需要繼續研究下去」,庫克生補充道:「最後的研究成果如果能多方推廣,將會是件好事。」當然,沒有人會想要靠過去的生活條件來預防氣喘,以前的排水系統既不可靠,病毒更是四散猖獗。史丹佛的研究人員目前正在測試,是否能用疫苗接種來解決這個問題。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2004年第34期12月號】