科學人雜誌
古生物學

龍骨拼圖

2021-07-01 布萊克(Riley Black)
新的方法藉由骨頭內部多種特徵的顯微結構,來有效歸類 不同個體的骨頭。
美國西部主要山區,埋存有不少恐龍骨頭。從新墨西哥州到蒙大拿州的侏羅紀晚期岩層之中,古生物學家已經找到因水流沖刷而聚積的恐龍化石埋藏處。異特龍(Allosaurus )、劍龍(Stegosaurus )和梁龍(Diplodocus )這些知名的史前恐龍遺骸在發現時經常是彼此交雜,這是因侏羅紀的季節性泛濫沖刷並堆疊了許多個體和物種,沉積物覆蓋其上促成石化作用。雖然化石堆看似科學寶,科學家嘗試梳理這堆「死龍骨頭」時,很快就面臨好比迷惑龍(Apatosaurus )般巨大的難題。「這裡到底有幾隻恐龍?」這問題看似簡單,對古生物學家則不然。每一副恐龍骨骼,不管大小都由200 塊以上的骨頭組合而成。當侏羅紀晚期包含骨骼的岩層形成時,這些遺骸不一定會保持接合(articulate)或相關聯(associate)地散佈在附近。分解、食腐動物啃食,以及夾帶沉積物的洪水,都會讓恐龍遺骸肢解四散。例如猶他州中部的克利夫蘭勞埃德恐龍石礦場,就沒有完整接合的整副遺骸。古生物學家估計該處至少有46隻異特龍遺骸,單純是因為他們已經鑑定出46塊異特龍左股骨。這恐怕低估了遺骸數量,因為很可能遺漏了某些個體的股骨。類似的...

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