地球科學

撒哈拉沙漠有多老?

線索就在隔海島嶼的沙塵中。

撰文/喬爾(Lucas Joel)
翻譯/姚若潔

地球科學

撒哈拉沙漠有多老?

線索就在隔海島嶼的沙塵中。

撰文/喬爾(Lucas Joel)
翻譯/姚若潔


撒哈拉沙漠是全球最大且最富盛名的亞熱帶沙漠,但我們對它的了解少得驚人,甚至連形成時間的估計值都相差很多,從超過500萬年到僅在幾千年前都有可能。不過,現在地質學家研究西班牙加納利群島(Canary Islands)由風帶來的撒哈拉沙塵,快要能夠確定撒哈拉沙漠的誕生時間,他們認為時間很接近500萬年。


撒哈拉沙漠年齡估計值之所以出現落差,原因之一是研究人員使用了不同的方法,包括研究沉積在大西洋底下的沙漠沙塵、分析砂岩和模擬古氣候。美國地質調查所的地貌學家木許(Daniel Mush,此論文的第一作者)和同事查看了西班牙富埃特文圖拉島、大加納利島的沉積物,找到撒哈拉沙塵。根據同一地層找到的化石,他們認為沙塵出現的古老土壤層年代和較早的海洋沉積物研究結果相符。研究結果發表於今年11月的《古地理學、古氣候學、古生態學》。


挪威卑爾根大學的氣候模擬學家張仲石(Zhongshi Zhang)沒有參與這項研究,他評論:「這項研究結果非常有價值,因為在島上找到的沙塵獨立於海洋記錄,確認了數百萬年的年齡估計值。」


撒哈拉沙漠是全世界最大的懸浮沙塵來源,沙塵的旅程並不止於鄰近非洲西岸的加納利群島。木許指出,它還繼續前往不同地方,例如加勒比海和亞馬遜雨林。他說,亞馬遜土壤的營養較貧乏,新的研究結果顯示,富含營養的非洲沙塵可能支持了南美地區數百萬年來令人驚奇的生物多樣性,為亞馬遜的起源增添一筆故事。