生命科學

遠古無齒之徒的勝利

現代鳥類的祖先能存活下來,只因為牠們以種子為食?

撰文/高德金(David Godkin)
翻譯/張亦葳
2016-09

生命科學

遠古無齒之徒的勝利

現代鳥類的祖先能存活下來,只因為牠們以種子為食?

撰文/高德金(David Godkin)
翻譯/張亦葳
2016-09


6600萬年前一顆小行星撞擊地球,造成約75%的生命從地表消失。這個導致恐龍滅絕的事件,令科學家好奇:為什麼現代鳥類的祖先能存活下來,而不像牠們的親戚一樣就此消失?最近發表於《當代生物學》的一篇論文提出假說,某些似鳥恐龍得以生存,是因為當大多數物種的食物來源匱乏時,沒有牙齒的牠們靠著不怕火燒的種子活了下來。


加拿大柯里恐龍博物館的副館長拉森(Derek Larson)和同事分析了超過3000顆牙齒化石,這些牙齒化石來自白堊紀期間生活於北美西部的似鳥恐龍。依據化石的大小和形狀,研究人員推斷,具有這些牙齒的恐龍可以吃動物、昆蟲和植物,而且在恐龍滅絕事件發生前的1800萬年間,這些牙齒都沒有太大變化。


由於鳥類化石的記錄並不完整,研究團隊藉由演化統計模型重建現代鳥類祖先的食性,他們發現這些沒有牙齒的物種可能是以種子為食,推論各種似鳥恐龍能否存活與牠們的齒列及食物種類有關。


拉森也引用了現今森林大火的相關研究來支持這項假說。這些研究顯示,某些種子在高溫中仍不受損傷,而吃種子的鳥類是火災過後首批重返森林的物種。墨西哥奇虛樂(Chicxulub)是造成恐龍滅絕的那顆小行星的撞擊地點,拉森便以火災後的森林來比擬奇虛樂遭撞擊後的地表情況。


美國德州大學奧斯丁分校的古脊椎動物學家克拉克(Julia A. Clarke)未參與此項研究,她評論,拉森的研究具有價值和開創性,但是克拉克也提到,滅絕事件牽涉層面複雜,而且其他地區的鳥類化石證據讓科學家持不同看法。她說:「我才剛結束在南極洲為期兩個月的工作,我們針對白堊紀晚期的化石進行研究,發現那些物種全都生活在水中。與現存鳥類相比,我們推測牠們的食物可能是藻類和魚。」


克拉克補充,還有其他研究指出,鴕鳥、鴯鹋和鴨子於白堊紀晚期的古代親戚也沒有牙齒,但除了吃種子,牠們還可能吃小型脊椎動物和昆蟲。她說:「如果吃種子是鳥類存活與否的唯一關鍵因素,這也太驚人了。」