其他

空氣濕度影響聲調?

潮濕地區較容易發展出具聲調變化的語言。

撰文/雷文(Sarah Lewin)
翻譯/周坤毅

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空氣濕度影響聲調?

潮濕地區較容易發展出具聲調變化的語言。

撰文/雷文(Sarah Lewin)
翻譯/周坤毅

歌劇演唱家討厭乾燥的空氣。事實上,優秀的專業演唱家需要適當的空氣濕度來幫助他們唱出正確音調。美國邁阿密大學的人類語言學家艾弗雷特(Caleb Everett)指出:「聲帶非常乾燥時會缺乏彈性。」因此會讓演唱家的音調發生微小的抖動(jitter)與音量變化,導致唱到副歌時聲音聽起來很粗糙。

艾弗雷特想到,如果空氣濕度會影響音調,那麼乾燥地區是否較不容易孕育聲調語言呢?中文與契洛基語(Cherokee)這類聲調語言,利用聲調變化來區分意義,同樣的音節以較高、較低、逐漸上升或下降的聲調發音時,代表的意義都不同。

艾弗雷特與同事調查超過3700種語言後發現,即使考慮相關語系的群聚效應,比起潮濕地區,乾燥地區確實不容易孕育複雜的聲調語言。例如,在非洲熱帶撒哈拉沙漠以南地區的數百種語言中,超過一半擁有複雜的聲調,相反地,撒哈拉沙漠地區的24種語言都是非聲調語言。綜合而言,每30種複雜的聲調語言中,只有一種存在乾燥地區,非聲調語言則有1/3存在乾燥地區。這項結果發表在今年2月的《美國國家科學院學報》。

英國愛丁堡大學的語言學家賴德(Robert Ladd)指出,這項結論牴觸傳統語言學的看法:語言結構與環境無關。邁阿密大學團隊的理論若要獲得支持,必須證明聲調語言需要精確控制聲調。該團隊下一步要測量人類在乾燥空氣中發出複雜聲調的精確度。儘管在實驗室中無法重現聲調語言幾個世紀來的演變,但藉由在控制條件下觀察生理效應的變化,仍可證實這項假說。