海底漏油遺害數十年-科學人雜誌
科學人新聞

海底漏油遺害數十年

2010/08/01 比艾羅(David Biello)
從過去的經驗推測,墨西哥灣漏油事件可能影響環境長達數十年。

重點提要

從過去的經驗推測,墨西哥灣漏油事件可能影響環境長達數十年。

艾克森石油公司的瓦迪茲號沉沒至今已經超過20年了,美國阿拉斯加威廉王子海峽沿岸的海獺還是得挖開一層厚厚的原油,才能捕食到蚌類。將近25年前,巴拿馬米納港附近一個儲油槽破裂,污染了紅樹林沼澤和珊瑚礁,直到現在,那邊的水裡還有油漬。運油船弗羅里達號觸礁是40多年前的事,美國麻州鱈魚角附近濕地底部的爛泥還散發著氣味,整個地方聞起來就像加油站。


現在,美國的墨西哥灣沿岸也面臨類似的威脅,因為英國石油公司的油井破裂,已經漏出了數千萬公升的輕甜原油。這個名叫「深水地平線」的鑽油井位在海面下1500公尺,距離美國路易斯安那州海岸大概65公里,它在4月20日發生爆炸事故,最初幾星期,每天漏出的原油估計在70萬到數百萬公升之間,而阻斷原油流出的方法不是進度緩慢,就是失敗。如果蘊藏的原油全部流出,很可能會超過瓦迪茲號事件的數倍,並在未來許多年持續危害野生動物和當地環境。


原油裡的有毒化合物因地而異,但問題最大的是多環芳香族碳氫化合物(polycyclic aromatic hydrocarbon, PAH),包括、苯、甲苯與二甲苯,這些化合物會對人類和動、植物造成危害。德州科技大學的環境毒物學家肯達爾(Ronald J. Kendall)說:「若吸入或食入這些化合物,危害特別大。在哺乳類或鳥類等生物體內,這些芳香族碳氫化合物可能會轉變成毒性更強的物質,並傷害DNA。」因而產生的基因突變,可能會降低生育力、致癌,或造成其他問題。


不過,並不是所有PAH都會危害環境。原油從海底浮起抵達水面時,蒸發現象會使原有的碳氫化合物減少20~40%。伍玆赫爾海洋研究所的海洋化學家芮迪(Christopher M. Reddy)說:「蒸發會選擇性移除許多水裡不該有的物質,這對減少污染很有幫助。」原油也會乳化,變成碳氫化合物與水的泡沫狀混合物,或聚集在一起形成所謂的焦油球。


但讓科學家驚訝的是,綿延數公里的外漏原油主要分佈在水面下1000公尺的地方,海水會沖洗並帶走原油裡的有毒化合物,而受到污染。芮迪說,這些有毒化合物「更容易瀰漫並滲進鹽沼」,進而嚴重影響野生生物。受影響者眾,德州農工大學的海洋生物學家薛利(Thomas Shirley)估計,墨西哥灣有高達1萬6000種的植、動物都會受到影響。美國海洋暨大氣總署署長、海洋生物學家盧布成科(Jane Lubchenco)在5月12日的記者會上表示,這些生物的棲境「可能即將被污染,但我們沒有任何直接方法來估計受影響的範圍與程度。」 薛利表示,以油井附近來說,「任何生活在其正上方的水中生物,都會接觸到來自原油的化學物質。」對數以百萬計的浮游動物來說,這真是壞消息。而且污染還會繼續傳遞,影響整個食物鏈。薛利問道:「如果移去大型食物鏈的某部份會發生什麼事?我們並不知道,但大概不會是什麼好事。」


至於長期傷害,研究人員最擔心的是海岸。巴拿馬史密森尼熱帶研究所的古茲曼(H嶰tor M. Guzm嫕)曾研究1986年巴拿馬原油漏出事件的影響,他指出:「一旦潮汐或強風把原油帶到沿岸的濕地,它就會留在沉積物裡,並在接下來的數十年持續浮出表面。」尤其是蘊育魚類、鳥類等野生動物的沼澤,一旦沼澤受到污染,原油會摧毀胚胎,造成的影響將長達數個世代。


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2010年第102期8月號】


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