天然氣火箭-科學人雜誌
科學人新聞

天然氣火箭

2007/05/25 艾胥利(Steven Ashley)
以甲烷為燃料的火箭引擎,蓄勢待發!

重點提要

天然氣是家用的燃料,但或許不久之後甲烷也可以當作火箭引擎的燃料!過去都用煤油等探氫化合物作為燃料,但是都有缺點。儘管將甲烷當做燃料的計劃目前尚未成功,科學家仍是寄予厚望!
公司的甲烷火箭引擎在2006年12月進行了地面測試時。上圖是火箭尾部出現的震波錐(shock-wave cone)。這類引擎或許將成為未來太空飛行的動力來源。大家都知道天然氣是家用的加熱燃料,但或許不久後甲烷就可推動太空船進入地球軌道或外太空。全世界的火箭研究人員正在研究以甲烷取代火箭引擎中的傳統液態推進燃料。過去半世紀,工程師大多以煤油等碳氫化合物,或是氫本身,加上低溫液化氧氣做為化學推進燃料。但根據南韓城南市的挑戰與航太公司(C&Space)的萊斯柏(David Riseborough)表示,煤油和氫都有缺點。他說:「燃燒煤油會產生煤灰,在引擎表面累積焦炭殘留物,造成阻塞,並妨礙重複使用。」另外,氫則需要價格不菲的冷卻儲存裝置,運作時可能會有危險,而且龐大的隔熱儲存槽也會佔用許多空間及重量。由於任何問題幾乎都會造成大災難,因此火箭設計人員通常比較保守,寧願選擇經過完整測試的設備和推進燃料。不過近幾年來,發明人員一直在研究替代燃料,甲烷就是其中之一。在人員安全以及在太空或行星表面運作等方面,甲烷的缺點較少。它燃燒時產生的煤灰比煤油少,推進效能也比較高。特別值得一提的是,甲烷的...

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