小春蟲背後的演化秘密-科學人雜誌
封面故事

小春蟲背後的演化秘密

2005/08/28 巴其爾(David J. Bottjer)
中國貴州的化石顯示,複雜動物的出現比寒武紀大爆發要早了至少5000萬年!

重點提要

由化石記錄推測,兩側對稱動物首次出現在地球的時間,約在5億5500萬年前,接著開啟了「寒武紀大爆發」,演化出許多複雜的動物。但是從中國貴州出土的小春蟲化石證明,複雜動物出現的時間,比想像中還要早了5000萬年!
圖中的顯微攝影是保存得最好的小春蟲標本。兩側對稱動物的指標性特徵十分明顯:多胚層的身體,有一對體腔,一個口部及腸腔。「這一車裡一定有兩側對稱動物。」當我們望著卡車在路的轉彎處消失時,陳均遠說了這麼一句話。陳均遠是南京中國科學院的古生物學家,他和當時任職於美國南加州大學的唐柏斯(Stephen Q. Dornbos)與我,剛剛才從中國貴州省6億到5億8000萬年前的沉積層中,採集了一卡車的黑色石頭。陳均遠非常肯定這些石頭中一定藏有重要的東西。為了尋找地球上非常早期動物的微化石,我們在2002年來到貴州。說得更精確些,我們想要找的是兩側對稱動物。在地球生物的歷史中,兩側對稱(肢體與器官均呈鏡像對稱)代表了十分關鍵的一步。最早的多細胞動物並不是兩側對稱的,而是不對稱、無固定形狀的水生生物,例如海綿,牠們從自己製造的水流中攔截食物顆粒。稍微複雜一點的,則是輻射對稱的水生刺絲胞動物,牠們特化的刺絲胞可使獵物無法動彈。兩側對稱動物則構成了其餘所有的動物,從蟲子到人類,在生命週期的某個階段中,都會出現重要的左右對稱特徵,以及通常具有口、腸腔以及肛門的多胚層結構。直到數年前,人們還認為,化石記錄中兩側...

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