科學人雜誌
行星科學

小行星防衛網該升級了!

2021-08-01 史柯爾斯(Sarah Scoles)
地球上有多座用於監測小行星的望遠鏡, 其中最重要的一座在去年底損壞, 我們有其他防禦對策嗎?

重點提要

  1. 貢獻卓著的阿雷波西望遠鏡,可偵查具威脅性的小行星,協助避免小行星撞地球的災難。
  2. 然而,阿雷波西於去年底損壞而除役,等同於小行星防衛網破了大洞,許多國家正在思索該如何因應。
  3. 科學界已經提出七項對策,其中一項「雙小行星重新定向測試」即將於今年底或明年初實際驗證。
▲猝不及防:去年底,阿雷西波無線電望遠鏡的支撐纜線斷裂,並砸毀碟型天線,透過裂縫可以看見下方綠地。去年12月1日在監視器影片中的最初幾秒,位於波多黎各的阿雷西波無線電望遠鏡(Arecibo Radio Telescope)看起來沒有異狀。雖然在此之前,望遠鏡的支撐纜線在同年8月和11月已經損毀,並砸壞下方口徑300米的碟型天線。負責營運的美國國家科學基金會(NSF)也已經計畫讓這座自1963年開始觀測天空的望遠鏡退役,儘管它的情況不佳,但至少還屹立不倒。當天,阿雷西波望遠鏡尚無變化,但接近早上8點時,有些塵土從一根支柱噴出,然後一根纜線斷裂,其他纜線也因荷重增加而逐一斷裂。不久,原本懸在碟型天線上方的巨大儀器平台開始傾斜,歷經令人慘不忍睹的向下擺動後,最終墜落。接著是更多纜線斷裂,殘骸碎片像爆破般四處噴飛。在影片最後,可以看到這座夙負盛名的望遠鏡碟面上有個巨大破洞,四周塵土飛揚。科學家熟悉的那座阿雷西波望遠鏡,已經成為歷史。美國月球與行星研究所的研究員黎維拉-瓦倫坦(Edgard Rivera-Valentin)曾是阿雷西波行星雷達團隊成員。當他點開影片幾秒後就感到心驚,得花好幾天才能...

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