狼來了!-科學人雜誌
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狼來了!

2004/07/01 羅賓斯(Jim Robbins)
黃石公園內幾乎已絕跡的灰狼,再引回後對生態系造成了什麼影響?

重點提要

灰狼是草食動物的頭號敵人,而少了這群掠食者,黃石公園的生態系開始方寸大亂。將近十年前,美國生態學家將狼隻「遣返」之後,麋鹿數量減少、植披開始繁盛、海狸因此回歸、河流中再度出現水壩,植物、鱒魚逐步聚集……生態系,似乎因此又恢復了。

在生態學世界中﹐幾株瘦骨嶙峋的三角葉楊通常沒什麼好令人興奮的。但在美國黃石國家公園拉馬河谷,一個多風的8月午後,瑞波(William Ripple)站在一株三公尺半高的三角葉楊前,暗自欣喜。鼻梁上架副眼鏡的瑞波,是俄勒岡州立大學的植物學教授。「你看這些頂芽的芽痕。」他把柔軟的樹枝扳過來,讓我看看過去一年,這棵像掃把握桿般細的樹幹上,有著生長30多公分的痕跡。「你可以發現,麋鹿今年沒有來啃,去年也沒有;事實上,從1998年來都沒有。」


瑞波比畫著圍繞在我們四周的山谷,指出這裡雖然有許多三角葉楊零星散佈,但眼前這簇幼木卻是僅有的年輕樹叢,拉馬河谷其他地方都是「銀髮族」等級的樹了。在河谷底部,壯麗的樹叢已有70~100歲,但放眼望去卻沒有新生的樹接替。山坡上的白楊樹也有類似的情況。年老的白楊樹叢在風中顫動,下層植被卻沒有新樹苗生長。


有些專家相信,要不是狼群回到黃石公園,這些樹可能已經完全滅絕。這裡正發生一段迷人的故事,訴說著生態系如何運作,以及單一的改變如何產生各式各樣的驚人變化。


1995年冬季,美國國家公園署與美國漁業與野生物局,用卡車和雪橇把14匹灰狼帶進黃石公園。從20世紀初,黃石公園的灰狼被獵殺殆盡以來,這些來自加拿大的北美灰狼(Canis lupus)是首次以黃石公園為家的狼群。一年後,他們更引進了17匹加拿大灰狼。




麋鹿母子正警戒著附近的灰狼。自從灰狼再引回黃石公園,每年春天許多小麋鹿都被獵食,而麋鹿整體族群比起灰狼回來之前少了大約一半。


生物學家希望此番「再引回」可以讓各種動物回到比較自然的狀態。例如,他們希望灰狼可以多加捕殺國家公園內的麋鹿。灰狼曾經是這個區域的高階捕食者,牠們消失後,麋鹿族群量大增。而新一代的灰狼果然不負所望,現在已有16群灰狼在公園內漫遊,每群約由10匹狼組成,平均一群狼每天可以殺死一頭麋鹿。麋鹿族群在1990年代時曾經一度膨脹至兩萬頭,現在則不到一萬頭。


狼的引進還有許多意料之外的效果。牠們為公園內的植物相與動物相帶來深切的影響,改變的範圍之廣,已吸引美國各地的研究者前來調查。「黃石灰狼計畫」的主持人史密斯(Douglas W. Smith)說:「狼群正塑造著我們看到的景觀。再過30年,你驅車前來時,這裡看起來會非常不一樣。」



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