飛越冥王星,打開新視野-科學人雜誌
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飛越冥王星,打開新視野

2015-08-01 洪志良
新視野號探測船成功拍下冥王星與冥衛一的身影,令全球驚豔不已。
這是一趟孤獨而漫長的旅程。美國航太總署(NASA)的新視野號(New Horizons)探測船在今年7月14日來到冥王星附近,距離僅約1萬2500公里,是人類至今最靠近冥王星的一刻。新視野號獨自在太空中飛行了九年多、行經約50億公里,它的遠大志向是航向最遙遠的「行星」,可是只要太空中的一粒小石頭打中了新視野號,這趟旅程便可能無疾而終、辛酸無人知。然而新視野號的目標冥王星,其實也有一段悲慘的身世,這一切要從19世紀說起。19世紀末,天文學家分析了天王星與海王星的質量與軌道,發現無法滿足這兩個行星的運行方式,便推論海王星軌道之外應該還有另一個天體。他們把這個可能存在的太陽系第九號行星稱為「X行星」,費盡心力卻始終找不到謎樣的X行星。黑暗邊界的謎樣天體直到1930年,年輕的天文學者湯博(Clyde Tombaugh)在羅威爾天文台終於拍下X行星的身影,轟動全世界。大家都想為X行星命名,大量的信件湧入了天文台,經過投票後,X行星正式取名為冥王星(Pluto),列為太陽系第九個行星。(Pluto是羅馬神話中掌管冥界的冥王,此名稱非常適合駐守在太陽系黑暗邊界的這個天體。)這個難以捉摸的小天體正式登...

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