總編輯的話

總編輯的話 <第43期>

撰文/李家維

總編輯的話

總編輯的話 <第43期>

撰文/李家維

正面看這副鯊魚嘴,牠有60顆森森白牙,但是翻過來從裡看,竟有300多顆!牠才不怕被打得滿地找牙,碰嗑了,從裡面翻出一顆就補上了。再掉再補,一條鯊魚的一生會長出幾千顆牙齒。鯊魚有四億年的演化史,無數的鯊魚牙落在海床上化成了石。這也就是為什麼在自然野趣禮品店裡,花不到100元,就可以買到一顆千萬年老的精緻鯊魚牙化石了。

會不斷長牙的不只是鯊魚,可能大多數的魚都有這個本領。魚是脊椎動物之祖,兩棲動物源自魚,爬行動物又演化自兩棲動物。這是冷血的一支,不需消耗大量的能量來維持體溫,因此吃不多,原始的同形齒就夠了。牠們整嘴牙都長得一個樣子,咬住了獵物就囫圇吞,而牙是碰掉了就換新。

我們哺乳動物幻身自爬行動物,熱血恆溫,得吃10倍的食物才夠。為了充份萃取營養,牙齒就特化了,張開嘴看,我們有門齒、犬齒和臼齒,能咬斷、撕裂和研磨,所有的牙又深嵌進頷骨的齒槽,用起來要著力許多。但是在這演化換裝的過程中,失去了連續換牙的能力,乳齒換成恆齒後就沒了。也因此牙掉光或磨平了,就得餓死。不論牛馬羊鹿,或獅虎熊豹,都活不過30歲。大象是個特例,能活上70多歲,牠們在一輩子中,嘴裡上下左右各長六顆牙,不過是「前仆後繼」分次冒出。大象在5歲時,長出第四顆牙,用個8年後,由第五顆牙取代;25歲時,再由第六顆牙接手,可用上約50年。象的始祖大概只能活15年,因為牠的六顆牙一起長,磨光了就活不下去。現生的亞洲象和非洲象之所以長壽,演化出這種換牙的策略是主要原因。

我們人先天比不上大象,老了要想吃得動,幾乎都要靠假牙。如果你嫌缺了皓齒不美,拆裝假牙又不雅,那就要讀讀這期《科學人》的〈試管牙齒來了,假牙bye-bye!〉。作者夏普和楊恩兩位醫生,分別在倫敦和波士頓研究如何讓成人再長出自己的新牙齒。這樣的努力可真討好,因為成功之後,幾乎每個人都受惠。可惜到目前為止,所有的組織工程方法製造出來的牙齒,都還沒長出過牙根。看來要期待有顆結實、用起來不虛浮的新牙,可能還要耗上幾年。那時候,你是要空著嘴等它慢慢長呢?還是乾脆套個假牙就算了?

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2005年第43期9月號】