科學人雜誌
健康與科學

大腦瑜珈術

2020-12-01 華立斯(Claudia Wallis)
醫學影像研究顯示,這種古老的身心訓練可能有益於腦部健康。


我承認自己是名瑜珈控,我練習瑜珈長達數十年,最近還成為通過認證檢定的瑜珈老師。但我也必須承認,推廣瑜珈所宣稱的某些健康效益令我不自在,瑜珈真的能整腸健胃嗎?它又如何調節甲狀腺功能?瑜珈與傳統東方醫學淵源甚深,認為身體乃能量通道的網絡系統。


本世紀以來探索瑜珈的科學研究如雨後春筍般展開,許多新近研究把瑜珈視為輔助療法,與其他療法並用於治療背痛、憂鬱、焦慮與關節炎等問題。這類研究通常指稱瑜珈有效益,然而研究品質良莠不齊,大多依賴主觀自述的問卷調查。因此當我看到一篇發表於去年以比較客觀的測量(大腦影像掃描)的回顧論文時,令我訝異。大腦醫學影像的初步研究結果顯示瑜珈或能改善大腦健康,並指引了一條結合瑜珈與科學、更具說服力的道路。


主導這項研究的美國伊利諾大學香檳分校運動心理實驗室主任哥德(Neha Gothe),檢視了透過各種醫學影像來評估瑜珈如何影響大腦的11篇論文。哥德及同事選定的論文皆包含瑜珈的三項主要模式:身體姿勢、呼吸運動以及冥想或正念。其中六篇論文比較相同年齡、健康狀況、體適能或活動量的瑜珈老手與沒有練瑜珈者的大腦影像,另外五篇論文則是比較對照組與實驗組在隨機指定練習瑜珈一段時間前後的大腦影像差異。


哥德承認這是一塊剛起步的研究領域,大多是小型研究。雖然受試者族群各異,但在三方面或多或少呈現一致的結果:都與海馬回(記憶關鍵腦區)體積、前額葉皮質(高等認知中樞)某些腦區的體積,以及大腦預設模式網絡(default mode network)的連結程度的增加有關。研究的共同作者、韋恩州立大學認知神經科學家丹麥佐(Jessica Damoiseaux)解釋道,預設模式網絡在記憶、情緒以及處理自我相關訊息上扮演一角。丹麥佐說,這些腦區體積增加的意義並不完全確立,但「暗示著神經元有更多連結,代表有更好的功能。」


丹麥佐主要研究大腦老化相關變化,她說瑜珈似乎會增強因老化(尤其是失智症患者)而萎縮的腦區。瑜珈相關腦區體積增加,類似於有氧運動的研究結果,這不禁令人想問:有冥想成份的瑜珈是否真的比較特別?還是只是另一種維護大腦健康的運動?.......


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