科學焦點

儀器校正茲事體大

2020-04-01 歐瑞斯克斯 ( Naomi Oreskes )
別看它無趣,它對科學研究很重要,對司法而言也不可少


科學寫作的挑戰之一,在於重要觀念往往不怎麼有趣;要把平淡的題材講得天花亂墜,可真不簡單。然而,最近有幾件事凸顯出一個超乏味又超嚴肅的主題:儀器校正。


校正是一套確保儀器準確運作的程序,通常涉及使用標準品(或標準套組)進行對照試驗。每一位科學家都要學會校正儀器;像美國地質調查所(U.S. Geological Survey)這類有大量測量需求的機構,則有各種規範來確保儀器都有定期並準確校正。美國國家標準與技術局(NIST)的主要業務就是校正服務,備受產業界與政府機關信賴。


但是,校正並非做過一次就能一勞永逸,儀器會產生偏差,因此需要定期檢查;若不做校正,我們所做的測量可能就毫無意義。而用來測定駕駛人是否飲酒過量的酒測器,是全美國天天使用的重要儀器,偏偏就出了狀況。


2017年,美國麻州一位法官駁回數千件酒駕起訴案件,理由是酒測時用的酒測器不夠準確。在法院如此裁定之前,麻州檢察官與代表酒駕嫌疑人的律師早有共識,不把酒測數據做為呈堂證供(重罪除外),因為有證據顯示酒測結果的可信度不高。知情人士指稱,這項判決影響2011~2017年3萬5000件未定讞案件;還有一說是,受影響的案件數超過5萬8000件。其他州也開始懷疑根據酒測結果起訴的案件,光是紐澤西州就有超過兩萬件酒駕案件受到質疑。


酒駕問題很嚴重。根據美國疾病防制中心(CDC)的資料,美國每年因酒駕被捕的人數超過100萬,還有一萬多人因酒駕喪命。社會急欲揪出酒駕人士,禁止他們上路,但用來判斷酒駕的工具要是不可靠,便可能害無辜的人被吊銷駕照,甚至蒙冤入獄。反之亦然:在數以萬計的案件中,警方明明有充份理由懷疑駕駛人不對勁,如今案件卻被駁回,讓許多犯人逍遙法外。


怎麼會有這種事?公認問題之一在於儀器校正。酒測器和所有科學儀器一樣需要定期校正,而警察通常缺乏能力與工具執行校正,甚至有些警察不知道酒測器需要校正;情況十分清楚,警方需要請技師來幫他們檢查酒測器。就如一家儀器校正公司所說,汽機車需要定期保養,用來檢測駕駛人的酒測器也需要。執法成本當然會因此增加一些,但比起取締多年卻一場空,或者送無辜的人坐牢卻放過違法的人,絕對要好得多了。


這裡有個關於科技的深層課題:科學儀器不會變魔術,你不能光對機器吹氣就想獲得優良結果;要勤加照料,才有準確的數據。校正做得好,數據才會好。幾十年來科學老師被囑咐,教學不能只是傳遞事實,也要重視過程,包括科學研究的過程。我回想起自己的孩子種番茄、調查海洋生物與模擬火山噴發,莫不如此。但美國有哪一州把儀器校正納入科學課程裡?也許現在是時候補救了。


科學儀器的誤用導致司法問題,告訴我們不只需要了解科學發現,也要了解獲取科學證據的過程。想起來無趣,做起來同樣無趣。


# 關鍵字:科學焦點
更多文章
活動推薦更多
追蹤科學人