反重力思考

老鼠愛開車

跟老鼠一起上路兜風!

撰文/米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯/周坤毅
2020-02

反重力思考

老鼠愛開車

跟老鼠一起上路兜風!

撰文/米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯/周坤毅
2020-02


在美國紐約市等地鐵時,有個殺時間的方法是尋找老鼠的身影。通常能在鐵軌上看到一、兩隻老鼠,不過我偶爾也會看到老鼠和疲倦的上班族一起站在月台上。2015年有支影片在網路上瘋傳:地鐵站的老鼠努力不懈地拖著一整片披薩爬下樓梯。但離開大城市後,主要的交通工具變成汽車,這也是為什麼維吉尼亞州里奇蒙(Richmond)的老鼠得學會開車。


好吧!這麼說不完全精確。里奇蒙的大眾運輸系統並非老鼠被迫開車的原因,事實上牠們駕駛的特製汽車甚至沒有方向盤。牠們開車是為了科學研究。


里奇蒙大學的研究人員製作一輛稱為ROV的汽車。你可能會以為ROV代表「真的嗎?噢,沒錯!」(Really? Oh, Very),但其實是「由老鼠駕駛的汽車」(Rodent-Operated Vehicle)的簡稱。這輛汽車由3.8公升的透明塑膠罐打造,提供駕駛觀察和被觀察的絕佳視野,並安裝在市售電動車套件上。


當然啦!不是用嘴巴講,老鼠就知道如何駕駛ROV去兜風,因此科學家把電池連接車廂底部的鋁板,在另一側電極連接銅導線。接著折彎導線、在車廂前方排成一列細桿。老鼠的後腳放在鋁板上、前腳搭在導線上,便會形成通路、驅動汽車的馬達前進。於是瑪利歐賽車出發啦!


根據2019年10月發表在《行為大腦研究》線上期刊的論文,老鼠從五個月大時開始接受駕駛訓練。聽起來有點早,但雄鼠在六星期時便達到性成熟,因此牠們等待開車一定等到望眼欲穿了。老鼠很快就學會把前腳放在銅導線上的不同位置來操控這輛迷你廂型車。牠們顯然會開車,但無法通過筆試。看來開罰單對老鼠來說,比違規停車還難。


這群毛茸茸的司機開車的目的,是為了獲得老鼠和研究生都愛吃的家樂氏香果圈。老鼠開完車後,會得到1/4顆香果圈做為獎勵;而駕訓班教練在替ROV四輪定位時,想必也會抓一把香果圈塞嘴巴。在網路上可以找到這群老鼠開車的影片,老實說,我在弗羅里達州購物中心的停車場,看過更糟糕的駕駛技術。


既然走迷宮就能獲得食物,為什麼老鼠還要大費周章學開車呢?答案就在論文標題〈豐富的生活環境能改進老鼠的駕駛技術〉。《新科學家》雜誌則取了比較接地氣的標題:〈科學家訓練老鼠駕駛迷你車去取食物〉。事實上,大部份人類開車的目的也是取得食物或賺錢去買食物。


豐富的生活環境比標準實驗室更能刺激老鼠大腦,因此在富人區長大的老鼠比起住在貧民區的同伴,更快學會並熟悉開車技能,也比較不會發生追撞。研究人員在論文中寫道:「複雜的駕駛任務可視為人機互動的模型,例如駕駛車輛或操作其他設備。」因此觀察老鼠開車,能協助了解人類如何學習並獲得技能。


此外,研究人員分析兩種激素的比例,發現開車似乎能讓老鼠放鬆心情。當然啦!牠們是在受控的實驗室中開車,而非在平日下午5點從紐約市的42街往西開。聰明的老鼠知道從大中央車站到時代廣場,搭地鐵遠比付過路費便宜;況且就算沒有塞車,搭地鐵的老鼠說不定還比開車更快抵達目的地。