神經科學

吃,為什麼會上癮?

2007-10-01 沃爾寇 ( Nora D. Volkow )
諸多證據指出,迫食行為與藥物成癮以類似的方法使用了腦部某些同樣的迴路,為肥胖症的研究與治療提供了新視角。


為何「吃」會上癮?


腦中可同時被食物與成癮藥物活化的系統,基本上是演化來促進與生存攸關的報償行為。食物吸引人的一個原因,是它能讓人滿足、開心。人們經驗到開心的事時,腦子就學會將這種感覺與預期會造成這種感覺的環境連結起來。重複經歷幾次這種預期以及尋找並獲致愉悅的過程後,這種記憶也就跟著增強了起來。以科學語言來說,這個過程稱為「制約」。


成癮藥物由於其化學性質,特別容易成為制約刺激;而像「食」、「色」這類天然的強化刺激,則需要比較久的時間才能活化報償路徑。不過對這兩者都很重要的是,與制約有關的記憶,記得的不只是刺激而已,還會記得刺激出現的環境及相關線索。這正是老天爺的目的:因為如果獲致愉悅經驗所必須採取的行動,完全是由刺激本身來決定的話,那麼制約反應就不會太有效。就像巴佛洛夫的狗兒,制約記憶一旦形成,反應就成了反射動作。這種制約反應正是藥物成癮與迫食的原動力。


為何高卡路里食物會特別吸引人?


高卡路里的食物,尤其是富含脂肪與糖的食物,比較容易引發迫食行為。人類是獵食者,但不一定每次都找得到食物,因此富含較多能量的高卡路里食物提供了生存優勢。在那樣的環境下,可以盡情享用找到的高熱量食物,是件好事,因此高熱量食物變得非常誘人。今天,我們只要打開冰箱就拿得到食物,環境中充滿了高脂高糖的食物,但人類的基因改變不多,因而造成肥胖人口的上升。


為甚麼越肥胖的人越難遏止吃的衝動?


巴佛洛夫要是能夠看到狗腦內部運作的話,那麼每次狗兒聽到曾經與食物配對一起發出的聲響時,他應該就會看到多巴胺(dopamine)的增加。多巴胺用來提醒我們重要的事情,一如危險與疼痛,性、食物與愉悅也是生存必須注意的新訊息。我們發現,只要將食物呈現給曾受這些食物制約的人,腦中參與報償與行為動機的紋狀體(striatum)就會增加釋出多巴胺。


請注意,光是聞到或看到食物就會增加多巴胺的釋出,因為我們已先知會受測者不能吃這些食物。成癮者觀看其他人吸食毒品的錄影帶,或是看到任何與他們使用的毒品相關的東西,也會產生同樣的神經化學反應。紋狀體釋出多巴胺所代表的訊息,就是你必須採取行動以達成某種目的。多巴胺會讓人產生強烈動機,想靠意志力來克服這些衝動,是極其不易之事。


而且,藥物成癮者與肥胖者紋狀體中「D2多巴胺受體」的數目,通常較一般人少。這些發現或許說明,因為食物與藥物持續刺激所造成的多巴胺重複激增,腦子多少正在想辦法加以平衡。另一種可能是,這些人的受體原本就比較少,因此比較容易產生成癮性。有趣的是,我們發現肥胖者的身體質量指數(BMI)與D2受體的含量有負相關性;也就是說,越肥胖的人所帶有的受體數目越少。


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