資訊世界

健康研究跟著你

智慧型手機可能改變健康研究的面貌,因為我們全都成了受試者。

撰文/波哥(David Pogue)
翻譯/鍾樹人

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健康研究跟著你

智慧型手機可能改變健康研究的面貌,因為我們全都成了受試者。

撰文/波哥(David Pogue)
翻譯/鍾樹人

最近,美國賓州大學的流行病學家施密茲(Kathryn H. Schmitz)為了研究乳癌,寄出了六萬封信,只找到351名女性受試者。每檢視一名受試者的文件就需要至少30分鐘,這種找尋受試者方法的效率很差,但一直是醫學研究的常態。

然而,人們每年購買10億支智慧型手機和7000萬個穿戴式健康活動追蹤器。這些裝置內的感測器會每天記錄我們的活動、睡眠和行為,產生數兆位元組的資料;這些資料對醫學研究人員來說非常有用。

有史以來第一次,研究人員取得這些資料的機會來臨了,那就是蘋果公司推出名為ResearchKit的自由軟體。研究人員能利用ResearchKit設計應用程式,召募受試者並蒐集資料。受試者可以清楚知道誰能取得資訊,並且隨時可以退出。資料會直接傳給研究機構,蘋果公司不會插手。

這些應用程式能整合受試者的自陳式(self-reported)資料(例如今天的症狀如何?)以及由手機的麥克風、相機、感測器、全球定位系統(GPS)等工具蒐集的資訊。以前你每六個月更新一次資料,現在你每天產生資料的次數,如果沒有破千,也有好幾百次。

蘋果公司在今年4月發表ResearchKit之前,已經與頂尖機構合作,研發了五款應用程式。例如,心臟病學家麥康奈(Michael McConnell)與史丹佛大學醫學院團隊研發了監控心臟健康的應用程式MyHeart Counts,可利用手機的感測器追蹤你的活動,每三個月要求你進行一次步行測試。這款應用程式想找出活動、健康與風險因子之間隨著時間變化的相關性,還會提供個人化建議;這是傳統研究力有未逮之處。不到24小時,就有一萬人報名參與研究。


麥康奈告訴我:「ResearchKit 解決了現在臨床研究面臨的一些挑戰。」他表示,有了ResearchKit,你可以召募更多人,降低成本,也更容易分享研究資料。


夏特(Eric Schadt)是西奈山醫院伊坎醫學院的遺傳學家,研發了名為Asthma Health 的應用程式。它會每天調查你的狀況,並找出你的氣喘症狀與當地天氣、污染、花粉數量(透過手機的GPS)之間的相關性。不到72小時,就有5000名患者登記。夏特說,以前要花好幾年才能聚集這麼多人。其他應用程式還包括GlucoSuccess(可監控糖尿病)、mPower(用於帕金森氏症)、Share the Journey(用於乳癌),都是免費的應用程式。即使你沒有上述的三項疾病,依然可以參與研究;你的資料可以做為對照組。


這聽起來太棒了,但對蘋果公司來說有何好處?你的猜測或許是:「賣出更多iPhone。」但有件事更重要:蘋果公司把ResearchKit 變成開放源碼。任何人都可自由使用、修改、創作,包括蘋果公司的對手,例如Google 或三星。


ResearchKit 這個點子似乎大有可為。不過值得一提的是,因為ResearchKit 依賴智慧型手機,受試者只局限在使用智慧型手機的那群人。需要掃描身體、檢測液體樣本或醫院等級精密度的研究,就沒轍了。


比起親自到場,甚至透過網路進行的研究,這些應用程式更有時效性與延續性,能產生更多有用的資料。以前的研究可能速度太慢、規模太小、局限在當地,現在變得更快、更廣,也更全球化,而這可能意味我們將活得更健康、更長壽。