萊特兄弟的的飛行秘史

美國萊特兄弟在飛行上的貢獻舉世皆知,但是他們卻拒絕進行公開展示,也不肯提供更多消息﹔他們葫蘆裡到底賣的是什麼藥?

撰文/施萊諾夫(Daniel C. Schlenoff)
翻譯/郭兆林

1903年12月17日,奧維爾.萊特(Orville Wright)駕駛動力飛機起飛,在12秒內飛了36公尺遠,然後跌跌撞撞落到沙地。一世紀後,我們將這個日子尊為飛航里程碑的紀念日,但是單就這趟飛行本身而言,我們很難說萊特兄弟比其他已經飛得更遠(也摔得更重)的發明者更為成功。


萊特兄弟又花了兩年的時間,才真正建造起並駕駛世界上第一架可控制的飛機。遺憾的是,直到確定這個完美機器已經找到買主之前,他們隱秘的做法在當時招致Scientific American及其他刊物的懷疑,在同行及大眾之間也得不到應有的評價。


其他競逐發明「第一架飛機」桂冠人士的作品,不是飛行距離很短,就是不能夠控制飛行。艾德(Clement Ader)在1890年可說是做了第一次動力起飛,但是這具蒸汽動力飛行器飛起的高度只有20公分,也只有他的法國同胞才會認為這夠稱得上是一次飛行。出生於德國的懷海德(Gustave Whitehead)熟練於編造在美國飛行的故事,但他從未建造出可運轉的飛機。紐西蘭人則以皮爾斯(Richard Pearse)為傲:1903年3月,這個孤僻怪異的農夫,駕駛自製的單翼飛機飛行達137公尺遠,最後撞進樹籬裡。他的例子慘痛地指出,航空飛行需要控制。


控制是關鍵


魏爾柏.萊特(Wilber Wright)在1901年於美國芝加哥「西部工程師學會」演講時表示,飛機運作的最大障礙在於「當飛機真正在飛行時的平衡及操控器」。因此,萊特兄弟首先研究航空控制的方法。同時他們也明白到,如同單車騎士需要學習騎車一般,飛行員也應該學習如何飛行。


萊特兄弟研究李連塔(Otto Lilienthal)的工作,這位德國工程師被公認為世界上第一位飛行員。李連塔利用自己設計的複雜滑翔翼進行過數千次飛行,就像今日懸掛式滑翔機的飛行者一樣,他利用變換身體動作來操縱機體。然而,李連塔在一次飛行意外中喪命,讓萊特兄弟決定,需要針對足以攜帶馬達的大飛機研究出更適合的控制方法。他們想到,如果在飛行時能夠控制翼尖的扭撓,便能保持飛行器的平衡及方向。


1899年8月,萊特兄弟從他們在美國俄亥俄州達頓巿賺錢的腳踏車生意中抽空出來,建造了一架翼展1.5公尺長,類似風箏的小型雙翼機,來測試他們的理論。這具風箏配有纜線,在空中時可稍微扭轉機翼;在主翼前端裝有小型機翼,稱為升降舵,用以穩定機身上下的動作。由於成果不錯,激勵他們在1900年又加大尺度,製造出翼面積達15平方公尺的風箏。



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