蜜蜂消失了?

蜜蜂可以幫助許多農作物授粉,使人類有豐富的蔬果可以吃,但2006年秋天開始,歐美等國爆發大量養殖蜂群 離奇失蹤的現象,牠們為什麼消失了?

撰文/柯克斯–佛斯特(Diana Cox-Foster)、范安吉斯多(Dennis vanEngelsdorp)
翻譯/林慧珍

重點提要
■由於蜜蜂神秘失蹤,世界各地有數以百萬計的蜂箱成為空巢,使近百種需要授粉的農作物陷入危機。
■研究結果指出,這是一種複雜的疾病,原因包括農耕方式以及許多綜合的因素,使蜜蜂容易遭受病毒感染。
■特別加強蜂箱的衛生條件似乎對預防疾病有幫助,而另一個解決之道是研發抗病毒藥物。

哈肯柏格以載運蜜蜂到處跑維生,他開著裝運蜂箱的卡車,沿著美國東岸南北奔波,也常往來東、西岸之間,造訪一座又一座農場,為許多農作物授粉,包括弗州的甜瓜、賓州的蘋果、緬因州的藍莓與加州的杏仁等。

2006年秋天,哈肯柏格依循42年來的慣例,帶著家人與蜜蜂轉移陣地,從賓州中部的夏季住所,來到冬季要落腳的弗州中部,這些蜜蜂剛為盛開的南瓜田完成授粉,正要到弗州趕赴大花咸豐草流蜜期的尾聲。哈肯柏格形容,當他檢查這些傳粉者時,大群湧現的蜜蜂還像「溢出的滾水」,但一個月後再回來時,他嚇壞了,他的3000個蜂箱有半數以上完全不見蜜蜂的蹤跡,而許多遺留下來的蜂群,工蜂已大量消失,只剩幼小的工蜂與蜂王,卻看不到任何一隻死亡的蜜蜂。哈肯柏格向我們尋求蜜蜂神秘失蹤的原因時,描述這景象「就像鬼城一般」。

我們旋即聯合其他研究人員組成一個跨領域的工作團隊,並在2006年底詳細描述了這個現象,後來命名為「蜂群衰竭失調」(colony collapse disorder, CCD)。奇怪的是,2007年春天,哈肯柏格的蜂群沒有繼續死亡,不過那時他原有的3000個蜂群只剩下800個,哈肯柏格把情形告訴美國各地的同業,赫然發現他不是唯一的受害者,而我們的團隊在當時進行了一項調查發現,美國有1/4的蜂農遭受類似損失,總計有超過30%的蜂群死亡;接下來的冬天,蜂群死亡情勢擴大,36%的美國蜂農受到衝擊。此外,澳洲、巴西、加拿大、中國、歐洲與其他地區,也傳出大量蜜蜂失蹤的現象。儘管目前最新數據尚未出爐,一些蜂農表示,2008年冬天他們還是看到了蜂群衰竭的現象。

蜜蜂的消失引起相當的關注,因為全球有1/3的農業生產需仰賴西方蜜蜂(Apis mellifera),這是歐美養蜂人家普遍飼養的蜜蜂。種植單一作物的大型農場,必須在一年裡的某個時期進行密集的授粉,這任務非野蜂、蝙蝠等其他的傳粉者所能達成,唯有西方蜜蜂有能力派出大軍來為農作物授粉,只要天氣溫和,而且有花蜜可尋,蜜蜂幾乎一整年都可以傳粉。

我們合力研究,排除了許多造成CCD的原因,並發現許多其他可能的成因,但找不出任何單一的元凶。遭CCD侵擾的蜜蜂往往感染多種病原,包括一種新發現的病毒,但這些感染似乎只是間接或伺機的幫凶,就像愛滋病患死於肺炎一樣。目前所知,CCD可能是一個由多種原因交互引起的複雜狀況,要醫治也許不容易,可能要從環境上做更好的防護措施,並對我們的養蜂業與農作方法進行長期的改造。

早在CCD出現之前,蜜蜂族群就已經在某些疾病的侵擾下數量銳減。2006年,美國人工經營的蜂群數量約為240萬群,數量不到1949年的一半,但蜂農從來不曾遇過像2007年與2008年冬季這麼嚴重的損失。儘管CCD不致造成蜜蜂滅絕,卻可能讓養蜂業者關門大吉,倘若養蜂的技術與專業知識因此失傳,即使人們後來戰勝了CCD,仍可能使近百種農作物沒有蜜蜂授粉,人們再也難以大量生產某些作物。我們也許仍然會有玉米、小麥、馬鈴薯與稻米等糧食可吃,但現在很容易吃到的一些水果與蔬菜,如蘋果、藍莓、花椰菜與杏仁等,將可能成為貴族食物。

我們一開始聽到哈肯柏格的蜜蜂失蹤事件時,首先想到的是蜂蟹,這種兇猛的寄生蟲在1987年首度入侵美國,直到2006年已使全球人工飼養的蜂群數量減少45%。成熟的雌性蜂蟹會吸食蜜蜂的血淋巴液(也就是蜜蜂的血),這種蜂蟹身上也帶有病毒,能抑制宿主的免疫反應。哈肯柏格與大多數養蜂專家一樣,長期與蜂蟹奮戰,已有豐富經驗,他堅稱這次的症狀與過去不同。

我們的成員之一范安吉斯多解剖了哈肯柏格手上仍存活的蜜蜂,發現了過去從未觀察到的症狀,例如內部器官裡的疤痕組織,經初步檢驗也發現一些蜜蜂常有的病蟲害,我們在腸道的內容物中發現了蜂微粒子(nosema)的孢子,這是一種能造成蜜蜂腹瀉的單細胞原生動物,然而陸續計算其他蜜蜂樣本體內的孢子,卻發現蜂微粒子的數量未多到足以解釋蜜蜂的死因。我們的另一位成員柯克斯–佛斯特對哈肯柏格的蜜蜂進行分子生物學分析,也發現各式各樣已知病毒的感染,程度之高出乎意料,然而所有在蜜蜂體內發現的病原,都不像是能造成這等規模的失蹤現象。

寂靜的花季

換言之,蜜蜂都病了,但各個蜂群受到的威脅似乎源自不同的疾病組合。我們猜想必定有某種因素使蜜蜂免疫系統受損,因此健康蜂群能抵禦的感染,牠們無力招架。而哈肯柏格也是對的:第一號嫌犯蜂蟹,數量不足以列為蜜蜂暴斃的元凶。

2007年春天,我們的專案小組針對全美國各種不同的蜜蜂飼養管理方式,展開詳細的調查,訪問了遭遇CCD以及沒有遭遇CCD的蜂農。透過這些調查以及後續的追蹤,我們排除了一些可能的原因,並發現CCD與養蜂管理方式無關,大型商業養蜂場、小型蜂農或業餘的養蜂人,同樣會遭遇蜜蜂大量死亡而造成損失;這些症狀同時影響了定點與移地養蜂業者,甚至有機養蜂業者也無可倖免。

媒體披露蜜蜂死亡事件後,引起大眾關切,許多人對於可能原因提出看法,有些人則援引一些設計不夠周全的研究向我們獻策,例如將CCD歸咎於行動電話輻射;另外則是一些無法印證的猜想,例如說消失的蜜蜂是被外星人綁架了。

有一個受大眾青睞的理論是,蜜蜂可能受到基因改造作物的花粉毒害,特別是Bt作物,這種作物含有蘇力菌(Bacillus thuringiensis)產生的殺蟲毒素基因,害蟲的幼蟲吃了能產生這種毒素的作物之後便會死亡。但是早在CCD發生之前便有研究證明,Bt毒素只有在毛毛蟲、蚊子與一些甲蟲的腸道中才會活化,在蜜蜂與其他許多種昆蟲的消化道中無法發揮作用。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2009年第87期5月號】


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