累了為什麼會打哈欠?打哈欠又為什麼好像會傳染?

美國賓州伊利湖骨科學院生理系副教授暨獨立研究計畫的主任安德魯斯回答:

打哈欠似乎不只表示人累了,它還有更為普遍的意義,那就是體內狀況的改變。研究顯示,當人累了、醒來,或其他時候當警覺狀態有所改變時,都會打哈欠。


打哈欠的特徵是,嘴巴張開深深吸一口氣,而下巴與全身的肌肉也跟著伸展開來。許多種動物都會打打哈欠,而這個動作牽扯到無意識大腦與身體的互動。


多年來人們以為,當肺臟周邊組織偵測到肺裡的氧濃度變低時,就會讓人打哈欠以吸入更多的空氣。但我們現在知道,肺臟不一定會偵測到氧氣的不足。而且,子宮內胎兒的肺臟雖還不能換氣,但胎兒已經會打哈欠了。此外,呼吸與打哈欠的動作受控於不同的腦區域;當位於大腦下視丘的旁室核氧濃度變低時,就會讓人打哈欠。另一種假說是,打哈欠源自人們的疲憊與無聊。但這也可能是錯的,因為旁室核也在陰莖勃起上扮演一角——陰莖勃起通常不會跟無聊扯在一起。


除了其他的功能,下視丘的旁室核似乎就是大腦的「哈欠中樞」。旁室核含有某些可以引起打哈欠的化學訊息分子,包括多巴胺、甘胺酸、催產素與促腎上腺皮質素。以促腎上腺皮質素為例,它會在夜間及醒轉前大量分泌,引起人們打哈欠與伸展肌肉。打哈欠似乎也需要旁室核特定神經細胞製造的一氧化氮。這些細胞受到刺激時,就會活化腦幹與(或)海馬的細胞,引起打哈欠。打哈欠似乎同樣也有回饋成份:如果忍住不打哈欠,那麼整個打哈欠的過程就不那麼令人滿意。


打哈欠會傳染的說法是正確的。光是看到、聽到或想到打哈欠,就可以讓人真的打起哈欠來,但是我們對箇中原因知之甚少;這些年來有許多的理論想要解釋這種現象。有證據認為,打哈欠是動物在環境或身體狀況改變時,將這些訊息傳達給其他動物的一種方法,目的可能是在協調動物彼此的行為。如果是這樣的話,那麼人類打哈欠的行為,最有可能是一種已經喪失存在意義的演化遺跡了。(黃榮棋譯)


台中市的呂季芳問:
目前太陽系到底有幾大行星?

台灣大學物理系暨天文所的現代宇宙學學者吳俊輝回答:


所謂太陽系行星的嚴格定義是,太陽系內星體的質量大到足夠影響大部份星體運行,且具有穩定的運行軌道。依此定義,其實已經有不少天文學家建議將冥王星「除名」,踢出九大行星之列,因為它的質量和大小遠小於其他八個行星;更不用說是在去年10月7日所發現的的星體「夸奧瓦」(Quaoar)了。


夸奧瓦和冥王星一樣,身處於海王星外約50億公里處、類似彗星群的冰封岩屑地帶,稱柯伊伯帶(Kuiper Belt)。夸奧瓦的直徑大約1300公里,只有冥王星直徑一半大,這雖然明顯比太陽系內的小行星(asteroid)大很多,但也比地球等主要行星(planet)小很多,甚至可視為柯伊伯帶上較大的岩屑。所以我們雖然已確定它以穩定的軌道繞日運行,但仍不宜稱它為行星。


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