醫學

幹細胞再出擊

腦成為幹細胞臨床試驗的目標

撰文/蔡宙(Charles Q. Choi)
翻譯/涂可欣

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幹細胞再出擊

腦成為幹細胞臨床試驗的目標

撰文/蔡宙(Charles Q. Choi)
翻譯/涂可欣

培養皿中的神經幹細胞(細胞核呈藍色)已開始分化,並製造出絲狀的β3微管蛋白(紅色)。運用神經幹細胞的治療法目前正準備展開臨床試驗。

如果美國食品及藥物管理局核准了英國再生神經元公司(ReNeuron)的申請案,第一個針對慢性中風(一種最主要的腦病變)的幹細胞臨床試驗將可在今年展開。這項最新治療法顯示幹細胞療法不僅越來越多,其治療範圍也日益擴大。


慢性中風會導致患者身體永久性虛弱,也是造成已開發國家成年人殘疾的主因。全世界有2500萬人深受其苦,而且因為人口老化,患者每年增加7%。美國加州大學聖地牙哥分校的神經學家席文(Justin Zivin)說:「現在並沒有什麼可治療慢性中風的辦法,有的話也只是減輕症狀而已,並不是針對病因。」


幹細胞具有讓身體組織再生的潛能。之前研究中風的實驗動物顯示,將幹細胞注射入腦或血液後,它們可移動到受損部位,顯然是受到損傷細胞釋出信號的吸引。再生神經元公司的創辦人兼首席科學家辛登解釋,幹細胞能夠移動,可能是因為受損細胞所啟動的路徑和胚胎發育時的路徑相似,胚胎發育時,幹細胞是關鍵要角。


幹細胞研究最大的隱憂是它們在實驗室培育時,狀況並不穩定,再生神經元公司能製造大量穩定的細胞株,做法是修改細胞的c-myc基因。c-myc基因會促進細胞分裂,活化防止染色體異常的基因。科學家可加入或保留一種合成化合物,控制該基因的開關。


再生神經元公司為受傷腦組織培育的幹細胞,取自美國細胞銀行保存的人類胚胎腦組織,然後將修飾過的c-myc基因放入細胞。他們在實驗室裡測試了120種神經幹細胞株的穩定性、生命力和它們減少免疫排斥的能力。有兩支細胞株展現了發展潛力:ReN001以及ReN005,再生神經元公司希望能用ReN001來治療中風,科學家也正在研究ReN005對杭丁頓氏症的效果。


在中風大鼠的研究中,RN001可大幅改善動物的感覺和運動功能。辛登解釋,幹細胞可能並沒有取代在中風時死去的大批細胞,而是釋出可活化修復路徑的化合物,促進產生新的血管和腦細胞。


如果再生神經元公司能取得第一期臨床試驗許可,測試這套療法安全性和初步效能的美國匹茲堡大學研究人員,將用它來治療10位罹患慢性缺血性中風的病患,這是慢性中風最常見的形式,血管內有凝塊阻塞了血流。研究人員會經由頭顱上的一個小洞,將1000~2000萬個幹細胞直接注射到腦內,並追蹤病患情況24個月。再生神經元公司也與蘇格蘭格拉斯哥的生物信賴公司(BioReliance)合作,以增加幹細胞的產量,辛登估計,他們公司目前手邊有大約100萬個ReN001細胞。


過去慢性中風幹細胞療法的臨床試驗,使用的細胞是來自人類腫瘤和豬胎的腦組織,席文說,再生神經元公司的胚胎細胞則「比過去使用的細胞更接近健康人的細胞,因此可能較有效。」哈佛大學醫學院的神經學家薩維茲補充:「再生神經元公司在開發這細胞株時,企圖心強,且考慮周密。」然而薩維茲也說,c-myc並不是只與幹細胞的發育有關,也牽涉到癌症。他說:「我們不能說它絕對會助長腫瘤,」但研究人員「得繼續不斷說服科學界,c-myc不會做出它們在腫瘤細胞內做的事,讓這些細胞不受限的分裂。」


【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2007年第61期3月號】



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