天文太空

到伊拉克看星星

重建戰地天文台,或許可振興伊拉克的科學教育。

撰文/席蒙斯(Mike Simmons)
翻譯/宋宜真

天文太空

到伊拉克看星星

重建戰地天文台,或許可振興伊拉克的科學教育。

撰文/席蒙斯(Mike Simmons)
翻譯/宋宜真

伊拉克北部阿貝拉省報導:伊拉克北部庫德斯坦自治區的高山,擁有一座世界級的天文台,不過如今卻只剩下一具空殼。1973年的伊拉克總統巴克爾(Ahmed Hassan al-Bakr)在當時下令建造了這座耗資1億6000萬美元的天文台,裡面有三具望遠鏡。這座天文台當初要是落成,一定會成為中東唯一的主要天文台。但由於它與伊朗邊境相距不到50公里,又位於具有戰略優勢的山頂,於是在1985年伊朗發射飛彈,以及1991年美國領軍的波斯灣戰爭中,這座天文台的無線電望遠鏡接收碟以及可見光望遠鏡圓頂,便成了攻擊目標。

由內而外,從天文台這具破了殼的圓頂,都可以看到戰爭以及20年來受到忽視所造成的影響。目前的計畫可望重建望遠鏡,並復甦伊拉克的科學活動。

這座天文台坐落於2127公尺高的柯瑞克山頂,望著它著實令人心中五味雜陳。它的環境壯麗、視野遼闊,可以望見眾山群壑。但從它的設備中,看到的卻是戰爭以及20年來受到忽視所造成的影響。在戰火波及下,這棟建築物到處是破瓦殘礫、滿目瘡痍,較小座望遠鏡圓頂下還散落著幾串沒用過的子彈。即便如此,要修復這座天文台還是可行的。

伊拉克國家天文台和該地區中其他古老的天文台廢墟不同,那些廢墟是伊斯蘭科學獨領風騷時期(8~14世紀)的遺跡,而這座國家天文台卻仍有再生的希望。由於遠離飽受戰爭蹂躪的伊拉克南區,加上國際制裁下,海珊軍隊造成的內部動亂和身家性命的威脅也成為過去,因此在庫德斯坦區中處於和平狀態下的三個省份,正逐漸復甦。

庫德斯坦的各省領袖深知科學以及教育對於社會重建的重要,也知道一個備受敬重的科學機構能帶來的聲譽,因此他們正考慮重建這座天文台。阿貝拉省的領袖毛洛德(Nawzad Hadi Mawlood)在踏入政壇前是一名廣播工程師,工作地點就在柯瑞克山(這是因為柯瑞克山勢高聳,能夠順利傳送廣播和電視訊號)。毛洛德將天文台的整建工作視為第一要務,他說:「它將會遠近馳名。」隨後又加了一句:「身為一名工程師,修復這座天文台對我來說很重要。」當年,受巴克爾之命負責建立這座天文台的阿薩提(Athem Alsabti),目前任職於英國倫敦大學天文台,自從海珊政權解體之後,便致力於重建這座天文台。阿薩提相信,這座天文台重生後,將成為「整個中東地區的中心」。

當初規劃這座天文台時,原打算架設一具30米口徑的無線電望遠鏡用來進行微波觀測,以及1.25米和3.5米口徑的可見光望遠鏡。天文台遭受第一波攻擊時,他們正在架設並測試無線電望遠鏡以及1.25米口徑的可見光望遠鏡。此時飛來三顆導彈,嚴重搗毀無線電望遠鏡的接收碟及其硬體支撐結構。往後幾經掠奪,1.25米口徑的可見光望遠鏡也形銷骨蝕。

在第二波攻擊中,飛彈摧毀了天文台巨大的圓頂外殼,此時3.5米口徑的可見光望遠鏡尚未拆封,置放在柯瑞克山的某處。這具望遠鏡當時是世界最大的,為了安全著想,它被緊急移至巴格達;望遠鏡很可能因此沒有受到損害,但事實如何並不曉得,因為在一個重重包圍的城市中,開箱檢查實在太危險了。現在,要確知它有無受到損害,唯一的方法可能是經由顛簸的道路將它運至阿貝拉省檢查。

另一個辦法就是全部更新。美國亞利桑那大學史都華天文台的天文學家韋因格(Peter Wehinger)表示,以目前的科技來說,可以用更小的體積,建造出口徑更寬的望遠鏡,他的建議是在現有的大型圓頂中放置6.5米口徑的望遠鏡。比起原先的望遠鏡,這樣的設備將能收集到三倍的光,而要是將體積設定在和原有望遠鏡相似的尺寸,那麼價格也會較為低廉,大約3000萬美元。韋因格說,中東地區的人民應該會為這座天文台的修復計畫感到興奮而加以支持。

目前留在伊拉克的天文學家不超過12名,因此阿薩提期待,這樣的天文設備能吸引世界各地的伊拉克天文學家回來,韋因格則進而期望可以吸引鄰近國家的天文學家。他說,比起跑到遠處的天文台,「這座天文台會讓他們更有歸屬感、更想前來。」

庫德斯坦地區還可以將這座天文台的重建計畫,結合阿貝拉省薩拉哈丁大學天文物理暨太空科學中心的成立計畫,如此一來,更可能吸引整個中東地區的天文學家,並成為一個區域性的科學機構。在伊拉克面臨轉型的過程中,其科學團體正努力重返舞台,而這個天文台的命運,也將預示著伊拉克科學團體的重現。

【欲閱讀更豐富內容,請參閱科學人2007年第60期2月號】