醫學

幹細胞爭議再起

新技術取得幹細胞的過程雖然引人入勝,但同時也引發爭議。

撰文/蔡宙(Charles Q. Choi)
翻譯/陳儀蓁

醫學

幹細胞爭議再起

新技術取得幹細胞的過程雖然引人入勝,但同時也引發爭議。

撰文/蔡宙(Charles Q. Choi)
翻譯/陳儀蓁

有沒有一種可以得到人類胚胎幹細胞,但又不會傷害到胚胎的方法?今年8月,美國麻州烏斯特的先進細胞科技公司(ACT),宣稱他們研發出了這種程序。由於傳統培養幹細胞的技術必須摧毀人類的胚胎,ACT認為這種新方法,能為引起爭議的傳統技術解套。大多數的研究人員都對這種方法有興趣,因為這有可能產生新的、也許更好的幹細胞株。但是有些人認為,這種方法可能會衍生出新的問題。


科學家研究人類幹細胞的原因,在於這種細胞可以發育成任何一種細胞。幹細胞本身極具潛力,能夠再生成為身體的各個部位。傳統上,研究人員依賴人工授精試驗中產生的胚胎,從已經成長約有50~100個細胞的胚胎中移出細胞群。目前在美國的受孕診所中,至少有40萬個冷凍胚胎閒置不用,每年拋棄的數量更是數以千計。


ACT的研究與科學發展部副總裁藍札(Robert Lanza)和同事,對16個未使用過、只有8~10個細胞的人類胚胎進行試驗。這個階段的胚胎細胞稱為分裂球。進行人工授精時,醫院的醫生通常會在此時取出一個分裂球,檢查其中的基因,以在著床前看看受精卵是否帶有疾病。胚胎可以自行補充損失掉的細胞,而且自從10年前這種篩檢實施以來,已經有約1500個胚胎順利長成健康的孩童。


ACT的研究人員從類似這種基因篩檢的技術著手,用微針管從他們手中六個最好的胚胎中,每次抽取一、兩個,一共得到35個分裂球細胞。接著他們培養出兩組穩定的人類幹細胞株,並於8月23日發表在《自然》的網站上。這些細胞株與用傳統技術製造出來的細胞株極為相似,能夠連續複製達數個月之久,也可以發育成其他種類的細胞。


為了充份利用手中僅有的幾個胚胎,ACT最後殺死了這些胚胎。藍札的研究團隊從這些胚胎中分別抽取出數個細胞(最多七個)。但是因為標準的著床前基因篩檢並不會殺死胚胎,這些科學家特別聲明他們的方法在原則上,可以取得幹細胞株而不用殺死胚胎。


其他研究人員認為由這種方法取得的細胞,從科學的角度來看,十分有趣,因為他們來自較早期的胚胎。加州大學舊金山分校的發育神經生物學家克雷格斯坦(Arnold Kriegstein)指出,在細胞數為50~100階段的胚胎,無法分裂成雙胞胎,但是ACT使用細胞數為8~10階段的胚胎,這時的胚胎就可以。這意味著比較年輕的細胞「跟目前使用的細胞株比起來,可能更有潛力發育成特定幾種組織,」克雷格斯坦說:「只有進一步的實驗才能證明。」