資訊科技

人人買得起機器人

產學合作降低了研發與製造機器人的成本。

撰文/艾歐利歐(Corinne Iozzio)
翻譯/周坤毅 

資訊科技

人人買得起機器人

產學合作降低了研發與製造機器人的成本。

撰文/艾歐利歐(Corinne Iozzio)
翻譯/周坤毅 


科幻小說中常見的機器人管家與警衛早已問世,只不過一般人還無法擁有。實驗室研發家用機器人,大多是在花費了數百萬美元後,最終僅用作展示,例如本田(Honda)公司的雙足機器助手Asimo;而可供消費者購買的機器人,例如售價1600美元的Pepper陪伴型機器人,對許多人來說依然太貴。


因此玩具公司WowWee計畫推出首款售價低於600美元的多功能家務機器人,希望能改變現狀。這款即將在2016年上市、能自動導航的獨立機器人「史威奇」(Switchbot),既能當門房、也能擔任警衛。


香港WowWee公司的成功秘訣,在於把大學的研究計畫帶入日常生活中,避免在原型機階段便無疾而終。例如他們和美國加州大學聖地牙哥分校的流量控制與協同機器人實驗室達成授權協議,讓WowWee能使用實驗室開發的專利,而實驗室則獲得WowWee的資金挹注;這項合作製造出一系列玩具機器人,能像賽格威(Segway)一樣自動平衡。最近他們也與加拿大康科狄亞大學蒙特婁分校的航空電子實驗室合作,改良四軸飛行器的飛行控制軟體。WowWee的技術總監舒費爾(Davin Sufer)表示,接下來他把目光放在美國喬治亞理工學院針對群體行為的研究,希望能連結一群機器人協同工作。


以史威奇機器人為例,WowWee採用莫羅佐夫斯基(Nick Morozovsky)就讀於加州大學聖地牙哥分校期間所研發的運動系統。這款機器人的雙足上裝有類似坦克車的履帶,平放時能穿越崎嶇地形,直立時則能高速前進。莫羅佐夫斯基利用現有零件打造原型機,包括一組50美元的馬達,但現有馬達並不完美,儘管尺寸與扭矩均符合需求,但速度太慢。因此過去幾年來他與WowWee合作,量身打造一款符合所有參數需求的馬達,並把零件的最終成本降至個位數。


這些努力造就出價格低廉又能大量生產的零件,意味著原本只存在大學實驗室的機器人將能走入一般家庭。莫羅佐夫斯基說:「我選擇機械工程公司的原因之一,是希望做出能與人們直接互動的真實產品,這是一般學術研究做不到的。」


大學技術經理人協會的主席萊因哈特(Fred Reinhart)負責推動大學智慧財產權轉移給民間公司,他指出,學術研究成果能直接轉移成消費性電子產品的案例並不多,尤其是像WowWee的產品週期這麼短。但WowWee需要快速的創新能力,因為玩具公司必須每年推出新產品。舒費爾指出:「我們不像實驗室,研發新科技只為了探索其潛力。壓力迫使我們必須推出很酷的產品。」