環境與生態

殭屍蜘蛛

寄生蜂幼蟲讓蜘蛛自己挖墳墓。

撰文/冷恩(Joshua Rapp Learn)
翻譯/姚若潔

環境與生態

殭屍蜘蛛

寄生蜂幼蟲讓蜘蛛自己挖墳墓。

撰文/冷恩(Joshua Rapp Learn)
翻譯/姚若潔


說個不平等待遇:致命的寄生蜂會摧殘年輕蜘蛛的生命,方式是奪去牠們的心智,迫使牠們與世隔絕,然後活生生把牠們吃掉。


這種不尋常的社會性蜘蛛居住在拉丁美洲某些地方,一個群體可多達數千隻個體。阿內蛛屬的Anelosimus eximius生活在寬7.5公尺的籃形網中,彼此合作護卵、養育下一代,蛛網會附著在靠近叢林底部的植物。整個群體共同合作可以攻擊體型比牠們大很多的獵物,例如蝗蟲有時會誤撞從蛛網垂直突出的絲線而落入網中。加拿大卑詩省西門菲沙大學的博士生費南德茲-傅尼葉(Philippe Fernandez-Fournier)說:「這對於某些人來說是場噩夢。」


但費南德茲-傅尼葉最近觀察到一種先前未被命名也未見於科學文獻的蜂類,這種蜂可以用更駭人的方法驅使這些社會性蜘蛛來服侍自己。這種寄生的「操偶師」待在蛛網外,顯然是在等待較年輕的蜘蛛從群體中迷路而落單。費南德茲-傅尼葉認為,這種蜂之所以偏好年輕蜘蛛,或許在於牠們的外殼較軟且性格「較不好鬥」。描述這種奇特寄生現象的論文發表於去年11月的《生態昆蟲學》,費南德茲-傅尼葉是第一作者。


研究人員不知道這種蜂的幼蟲如何靠近蜘蛛,但幼蟲一旦攀到蜘蛛身上,就開始取食蜘蛛的腹部。幼蟲成長,便開始控制蜘蛛的腦,促使蜘蛛脫離群體的安全保護。年輕蜘蛛會以蜘蛛絲製作一個球,把自己與外界隔絕。這種幼蟲接著會吃掉蜘蛛的其他部位,完成自己的生活史,再利用周圍現成的蜘蛛絲建造自己的繭,羽化為成蜂。


費南德茲-傅尼葉認為,這種蜂的幼蟲可能釋出一種化學物質,啟動寄主的特定基因,觸發牠們的反社會行為;而其他近緣蜘蛛的社會性較低,年輕時就會離開自己的群體。美國愛荷華大學的生物學副教授佛布茲(Andrew Forbes)並未參與費南德茲-傅尼葉的研究,他評論,此種操控心智的蜂類幼蟲可能利用潛在的遺傳途徑;蜘蛛或許朝著社會性生活演化,可以保護自己躲過捕食者,但寄生生物可能操弄遺傳上的絲弦,以符合自己的利益。佛布茲說:「你可以把這個過程想像成蜘蛛和寄生生物在演化上的軍備競賽。」