生命科學

古老動物的死亡面具

研究這些生物變成化石的過程,有機會找出牠們在演化樹中的位置。

撰文/喬爾(Lucas Joel)
翻譯/姚若潔

生命科學

古老動物的死亡面具

研究這些生物變成化石的過程,有機會找出牠們在演化樹中的位置。

撰文/喬爾(Lucas Joel)
翻譯/姚若潔

(GETTY IMAGES/Illustration by Thomas Fuchs)


想像一下在某人死亡時,製作一張保存容貌達幾百萬年的面具。從某方面來說,這已經發生在地球上已知最古老動物的身上。古生物學家表示,這些身體柔軟的生物包覆在黃鐵礦(又稱愚人金)所製成的「死亡面具」中,防止腐化的時間夠久,得以形成化石記錄。


這類生物在5億7500萬~5億4100萬年前的艾迪卡拉紀於各地活躍。牠們的外形奇特:金佰拉蟲(Kimberella)像是穿著吊襪帶的酪梨、狄更遜水母(Dickinsonia)則像蚯蚓和美式鬆餅的混合體。這個類群的成員並非都是動物,但其中的動物成員很可能是古老動物的祖先或近親,牠們在演化樹中的位置仍是個謎。另一個難解之謎是,艾迪卡拉紀的生物如何變成化石?因為這個類群大多身體柔軟,容易被快速消化或腐化,死後形成化石的機率很低。


為了解開這些問題,美國范德比爾特大學的古生物學家吉布森(Brandt Gibson)帶領研究團隊對海葵與軟體動物進行安樂死,牠們是現生動物中與艾迪卡拉紀生物最相似的物種。研究人員把屍體放入裝了海水的水缸中,模擬古代海洋的化學環境,在黃鐵礦沉積一個月的過程中觀察屍體腐化的情況。這項研究是首次在實驗室中觀察「死亡面具」形成的過程,結果發表在今年5月的《古代》(PALAIOS)期刊。


然而這層覆蓋物無法完全防止腐化,吉布森指出,海葵的觸手「很快就消失了」。結果顯示,艾迪卡拉紀的化石可能不是原始生物的全貌,缺失的部份或許是了解這些奇怪生物在演化樹中位置的關鍵。英國劍橋大學的古生物學家劉穗衷(Shui Cheung Liu,音譯)並沒有參與此研究,他評論:「這項研究有助於認識艾迪卡拉紀的生物,翻轉幾十年來對『此神秘紀元』的印象……這個謎團有可能被解開。」


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