天文太空

線蟲上太空

微小的線蟲能承受強大的加速度。

撰文/柯尼(Katherine Kornei)
翻譯/宋宜真

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線蟲上太空

微小的線蟲能承受強大的加速度。

撰文/柯尼(Katherine Kornei)
翻譯/宋宜真


秀麗隱桿線蟲(Caenorhabditis elegans)將成為戰鬥機王牌飛行員,因為牠能夠耐受加速度;這種體長約一公釐的線蟲,廣泛應用於生物學研究。人類飛行員在拉升至四或五G力時就會失去意識(G力是指物體在加速期間所承受的力),但新的研究顯示,秀麗隱桿線蟲在40萬G力下依舊不受影響。


這是重要基準。當岩石因火山爆發或小行星撞擊而飛離行星表面並進入太空時,應該會承受類似的力。任何搭上岩石便車的生物,一旦倖存,理論上可以在另一個行星孕育後代,這就是所謂的「胚種論」(panspermia)。


巴西聖保羅大學的遺傳學家白瑞拉(Tiago Pereira)和狄紹薩(Tiago de Souza)在超高速離心機裡旋轉數百條這種線蟲,他們在一小時之後取出線蟲,認為線蟲將會死去。然而,這些線蟲「自由自在地游動,彷彿什麼事情都沒發生過。」白瑞拉如此表示。超過96%的秀麗隱桿線蟲依舊存活,而且沒有出現任何生理或行為的不良反應。白瑞拉說:「生命所能承受的力比我們知道的還多。」該團隊的成果發表在今年5月《天文生物學》線上版。


但是他們也承認,這種極端測試並不足以完整呈現行星際旅行所產生的衝擊。一方面,超高速離心機耗時五分鐘才能產生這麼強大的G力,但岩石從行星表面飛離時,是在1/1000秒就達到這個力。這項實驗也沒有重現太空中的惡劣條件。「溫度、真空和宇宙輻射等條件也應該加入測試。」未參與該研究、德國海德堡歐洲分子生物實驗室的生物化學家艾庫特(Cihan Erkut)如此評論。白瑞拉表示,他們的研究是個開端,後續還有其他實驗,將拓展我們「對生命極限的了解」。


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